Un edificio con persianas en las ventanas.

Las persianas enrollables, una vista común en Francia, son más efectivas para refrescar que las sombras interiores

GeoPic/Alamy

El siguiente es un extracto de nuestro boletín Fix the Planet, un correo electrónico semanal sobre soluciones a la crisis climática.

Las temperaturas en el Reino Unido superaron los 40°C por primera vez esta semana. Este es un calor sin precedentes para un país con un clima marítimo templado y plantea grandes preguntas sobre cómo la gente se mantendrá fresca en el futuro. Las casas británicas se construyen principalmente para retener el calor, no para evitar que entre.

Sabemos desde hace años que el Reino Unido, junto con otros países, tiene un historial deficiente en la adaptación al cambio climático. Esta ola de calor ha demostrado que el Reino Unido necesita ser mucho más inteligente en cuanto a la refrigeración de los hogares, rápidamente, en un país donde solo el 2-3 % de los hogares tienen algún tipo de sistema de refrigeración portátil o fijo.

¿Por qué no podemos equipar todas las casas del Reino Unido con aire acondicionado?

Dos grandes razones: la demanda de energía y el efecto isla de calor urbano. Alrededor de 1885 teravatios-hora se utilizaron a nivel mundial para la refrigeración de espacios en 2020, en comparación con un consumo mundial de electricidad de 22 484 TWh en 2019, dice Kevin Lane, de la Agencia Internacional de Energía. El aire acondicionado representa casi una décima parte de las necesidades mundiales de electricidad. Simplemente aprovechar la electricidad baja en carbono de la energía eólica, solar y nuclear parece una solución simple. Desafortunadamente, hoy en día no tenemos redes eléctricas 100 por ciento bajas en carbono. Mientras tanto, el consumo adicional de energía para refrigeración significa emisiones adicionales, dice Lane. «No se puede decir simplemente que la energía renovable solucionará el problema», dice. Afortunadamente, en el lado soleado, la producción máxima de los paneles fotovoltaicos en las casas coincide con los picos en la demanda de energía para refrigeración a primera hora de la tarde.

«No estamos asumiendo que [air conditioning in homes] se está volviendo normal”, dice Mike Thompson del Comité de Cambio Climático, que asesora al gobierno del Reino Unido. Está menos preocupado por el suministro de energía para la refrigeración en verano, cuando la demanda ya es baja en comparación con el invierno. Está más preocupado por el aire acondicionado, que aumenta el efecto de isla de calor en las zonas urbanas al enfriar los espacios interiores a expensas de calentar las calles circundantes. «Tendría cuidado con eso», dice. «Queremos que encontremos una manera de pasar sin un cambio masivo al aire acondicionado».

Entonces, ¿cómo debemos enfriar nuestros hogares?

Se trata de lo que Thompson llama «refrigeración pasiva», que básicamente se reduce a sombra y ventilación. Si bien se ha aconsejado a las personas que cierren las cortinas en los lados de sus hogares que dan al sol durante la reciente ola de calor, agregar sombra externa sería mucho más efectivo, dice Fan Wang de la Universidad Heriot-Watt en Edimburgo, Reino Unido. «Realmente desea mantener el calor afuera, por lo que necesita persianas externas», dice, además de opciones como persianas enrollables y toldos. Si bien tales medidas son comunes en el sur de Europa, Wang dice que un pequeño desafío para el Reino Unido es que el país es mucho más ventoso, por lo que las persianas externas del Reino Unido deben ser más resistentes. El consultor Smith Mordak también sugiere plantar «árboles de hoja caduca frente a las ventanas orientadas al sur que brindan sombra abierta en verano que desaparece convenientemente en invierno».

Otra opción son los techos blancos que reflejan la energía del sol. En 2019 se lanzó una campaña global para hacer que un millón de techos sean «geniales» y es posible que se necesite algo similar para el Reino Unido. Sin embargo, en esos países, en lugar de simplemente pintar todo de blanco, las iniciativas podrían incluir el uso de materiales para techos y paredes que no sean blancos pero que tengan un albedo más alto, o la capacidad de reflejar la luz, dice Lane. Mejorar la eficiencia energética de los hogares del Reino Unido durante el invierno mediante el aislamiento de paredes y áticos también proporcionará una mejor protección contra las olas de calor en el verano.

El gran boleto final es la ventilación para aprovechar el clima ventoso natural de Gran Bretaña, dice Wang. Esto puede variar desde algo tan rudimentario como el tipo de ventanas de guillotina que se ven en muchas casas victorianas, hasta sistemas más elaborados de rejillas de ventilación, conductos y ventiladores. Sin embargo, actualizar los sistemas de ventilación puede ser costoso y poco práctico para algunas casas existentes.

¿Qué pasa con las nuevas construcciones?

Aquí se encuentra una gran oportunidad. Richard Millar, también del Comité de Cambio Climático, señala que el gobierno del Reino Unido ha introducido recientemente un nuevo requisito en los códigos de construcción de que se debe tener en cuenta el sobrecalentamiento al diseñar nuevas viviendas. “Este es un importante paso adelante”, dice. A largo plazo, dice Lane, los códigos de construcción estrictos son la mejor manera de mejorar la refrigeración en los hogares. Los países escandinavos son considerados líderes aquí, agrega.

Los pasos para evitar el sobrecalentamiento en el Reino Unido podrían incluir orientar los edificios para minimizar la ganancia solar, asegurarse de que no haya demasiadas ventanas en el lado sur de la casa que aporten la energía del sol durante los momentos más cálidos y aumentar la masa térmica de los edificios. . Eso significa el tipo de edificios pesados ​​y de paredes gruesas que quizás haya visto en el sur de Europa, donde las paredes y la estructura absorben el calor y mantienen fresco el interior.

Repensar las ventanas será uno de los mayores desafíos, ya que son populares por traer luz natural. «El gran problema es la gran cantidad de cristales», dice Wang. Lane dice que las «hermosas vistas» pueden tener que sacrificarse en algunos casos, por ejemplo, para que la mayoría de los cristales estén en el lado norte de las casas.

¿Qué pasa con el medio ambiente fuera de nuestros hogares?

“También debemos abordar otros factores en la forma en que diseñamos las ciudades, utilizando más árboles y agua para sostener este tipo de urbanidad. [heat] efecto de amplificación lo más pequeño posible”, dice Millar. Como muestran estos mapas de la BBC, los espacios verdes como parques y jardines pueden marcar una gran diferencia en las temperaturas a nivel local. Lane dice que más características del agua, como B. Las fuentes, que son más comunes en el sur de Europa, también tendrían un impacto. También puede ser necesario reconsiderar el diseño de las ciudades y los pueblos. Wang dice que Gran Bretaña puede necesitar emular el tipo de calles estrechas que se ven en climas más cálidos, que naturalmente brindan sombra a otros edificios y a la calle misma. Pero como le dijo a la BBC Rohinton Emmanuel de la Universidad de Glasgow Caledonian, Reino Unido: “Las ciudades tardan mucho en cambiar. Estamos retrasados. Debemos actuar ahora”.

También vamos a necesitar más acondicionadores de aire, ¿no?

Probablemente. El Comité de Cambio Climático no espera y no quiere que el aire acondicionado doméstico del Reino Unido se use mucho, pero un informe del gobierno del Reino Unido en 2021 cree que la demanda actual de refrigeración de lo que ahora está dominado por edificios no residenciales cambiará a edificios domésticos en las próximas décadas. Para fines de siglo, se espera que los hogares consuman hasta el 85 por ciento de la energía utilizada para la refrigeración. Millar señala que esto será costoso y, por lo tanto, lo asumirán principalmente los hogares más ricos, lo que es otro ejemplo de la injusticia de los efectos del cambio climático.

«Sin duda, habrá un aumento en el aire acondicionado, sin duda se verá como una solución rápida», dice Lane. Él dice que la creciente demanda de aire acondicionado, especialmente en los países ya cálidos del sudeste asiático y el norte de África, donde la riqueza está aumentando, pero también en países de altos ingresos que se están calentando, como el Reino Unido, hace que sea importante que los gobiernos hagan el bien. Las medidas se toman mediante reglamentos como los estándares mínimos de eficiencia para el aire acondicionado. Otro paso será la implementación de reglas, similares a las de la «carga inteligente» de los autos eléctricos, para tratar de diferir los picos en la demanda de energía de estas unidades de refrigeración. Esto significaría, por ejemplo, que algunos sistemas de aire acondicionado enfrían los edificios justo antes del pico y luego se apagan.

No sabremos completamente el impacto en la salud y la cantidad de muertes causadas por el calor extremo de esta semana por un tiempo, pero sabemos que, sin acción, las muertes relacionadas con el calor en el Reino Unido aumentarán de alrededor de 2500 en 2020 a 2500. aumentará 7000 por año para 2050. No mantener frescos los hogares del Reino Unido no es una opción que queramos considerar.

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