Lo crea o no, hubo un tiempo hace más de 100 años cuando los vehículos eléctricos dominaban el mercado. La energía de vapor, aunque muy problemática, representó alrededor del 40% de los automóviles, el 20% eran de gasolina y el 40% restante eran eléctricos. Los vehículos eléctricos tenían muchas limitaciones, especialmente la autonomía, porque la tecnología no era tan madura como lo es hoy, pero los otros tipos de vehículos eran aún menos maduros. Las máquinas de vapor tardaban horas en calentarse antes de poder conducirlas y eran bastante voluminosas. Los automóviles que funcionan con gasolina tenían que girarse manualmente para arrancarlos y esto provocaba muchas lesiones e incluso algunas muertes, ya que la manivela podía atascarse y moverse tan rápido como un motor.

Una publicación en cultura abierta nos muestra que el posterior triunfo del motor de gasolina sobre el eléctrico no era inevitable. Para entender eso, tenemos que volver a la época del Tesla original, y con eso no me refiero al Roadster de primera generación, sino a Nikola Tesla, un prolífico inventor que da nombre a la compañía Tesla de hoy. Esta fue también la época de Henry Ford y el rival de Tesla, Thomas Edison.

Para comprender realmente la rivalidad (y hacerlo de una manera divertida), recomiendo ver un cómic al respecto en la avena. A la mayoría de nosotros nos dijeron cuando éramos niños que Edison fue el hombre que marcó el comienzo de la era eléctrica, pero en realidad él era solo el gerente. Nikola Tesla hizo la mayor parte de la invención real, pero no fue muy bueno en el aspecto comercial. Tesla finalmente murió en un hotel por problemas de salud (tanto mental como física) luego de ser estafado y estafado por una serie de empresarios estadounidenses que atribuyeron sus inventos y mejoras a los inventos de otras personas. El principal de ellos: Thomas Edison, quien se convirtió en un héroe a los ojos de los escolares que no sabían nada mejor (y no sabían que a Edison le gustaba electrocutar perros).

Pero como nos muestra Elon Musk, ser razonablemente bueno en el aspecto comercial (o contar con gente de negocios de confianza para ayudar) es importante, y eso era cierto entonces como lo es ahora. Si bien Edison era un tiburón, tenía una buena cartera de patentes y gente inteligente para trabajar para él. También era amigo (y vecino) de Henry Ford; no creo que necesite explicar quién es.

Edison tenía un buen modelo para una batería EV de níquel-hierro que no solo habría dado más autonomía a los coches eléctricos, sino que les habría permitido cargar el doble de rápido que los coches con baterías de plomo-ácido, que todavía se utilizan comúnmente. un coche a gasolina hoy. Pero como nos muestra Elon Musk, una buena idea y la producción en masa son dos cosas muy diferentes. De hecho, construir un prototipo de automóvil Edison-Ford que pudiera demostrar estas capacidades fue un gran desafío que tardó años en completarse.

Mientras trabajaban en ello, el mercado pasó por dos cambios muy grandes.

Primero, el petróleo se volvió muy barato. Su descubrimiento en Texas y la subsiguiente producción en masa de gasolina hizo que el precio de funcionamiento de un automóvil a gasolina se desplomara. En ese momento, la electricidad para cargar autos eléctricos solo estaba disponible en las ciudades, a menos que te gustara mi tío bisabuelo y construyeras tu propio parque eólico en el rancho. La gasolina se puede poner en un bote (anteriormente los llamábamos botes) y llevarla con usted en viajes en automóvil. Además, las estaciones de servicio rurales podían operar sin electricidad y comenzaron a abrirse a lo largo de las carreteras. Sin embargo, pasarían décadas antes de que las cooperativas eléctricas rurales pusieran un cable en el bosque.

Viajar por el país todavía tomaba semanas y los automóviles no eran tan duraderos como lo son hoy, por lo que los primeros viajes por el continente no estaban exentos de riesgos, pero al menos eran posibles con un automóvil de gasolina en ese entonces y cada vez eran más escasos y más fáciles. Aquí hay algo que escribí sobre esos primeros viajes de otro artículo:

En julio de 1919, el ejército de los EE. UU. envió una expedición para ver qué dificultades encontrarían al intentar cruzar el país en vehículos mecanizados. En aquel entonces, cualquier persona con suficiente pintura y la voluntad podía construir su propio sistema de autopistas (entonces llamado «Autoweg») sobre las carreteras existentes, con franjas de colores en los postes que marcaban la ruta. Nadie era responsable del mantenimiento de la carretera, ni siquiera a nivel local, gran parte de un tramo de la carretera era solo un camino de tierra y grava que atravesaba el campo entre pueblos y ranchos que representaría un desafío para un Jeep o HMMWV moderno.

La expedición luchó por moverse. Encontraron caminos llenos de baches en casi todas partes, y la tierra y la arena obstruyeron sus motores. A veces el esfuerzo de cruzar el país rompía cigüeñales. Incluso cuando todo salió bien, se encontraron con un puente destartalado que no querían que sus vehículos cruzaran de manera segura. En última instancia, el viaje de Washington, DC a San Francisco tomó más de dos meses.

Un joven teniente que participó en el viaje comenzó a pensar en lo bueno que sería tanto para la población civil como para la defensa del país que se construyeran verdaderas carreteras. Más tarde se convirtió en una de las cinco personas en alcanzar el rango de general de cinco estrellas y luego se convirtió en presidente de los Estados Unidos. Su nombre era Dwight D. Eisenhower, y el sistema de carreteras interestatales a menudo lleva su nombre en los carteles.

No hace falta decir que la mayoría de las personas en esos días previos a la autopista no intentaron atravesar los Estados Unidos en automóvil, ya que esta era realmente una aventura no para los débiles de corazón. Incluso con suficiente combustible, los autos de la época no eran muy buenos, y las carreteras tampoco. Nadie quería quedarse atrapado en medio de la nada sin apoyo.

La segunda cosa que funcionó bien para los autos a gasolina fue el arranque eléctrico. Al tomar un motor eléctrico y una batería y usarlos para arrancar un automóvil en lugar de una manivela, las personas podrían arrancar un automóvil a gasolina sin riesgo ni trabajo duro. Esto facilitó la conducción para todos, pero marcó una gran diferencia para las mujeres e hizo posible un automóvil de gasolina incluso en un hogar con un solo automóvil.

No sabemos si los vehículos eléctricos habrían mejorado lo suficientemente rápido si Nikola Tesla hubiera estado involucrado, pero ciertamente no habría perjudicado el esfuerzo. Si el progreso hubiera sido un poco más rápido en un vehículo eléctrico viable de mayor autonomía, podría haber llevado al mercado petróleo barato y el motor de arranque eléctrico. Si eso hubiera sucedido, hoy podríamos estar más de 100 años en la revolución EV.

Pero los vehículos eléctricos finalmente lograron afianzarse. Pasaron solo otros 100 años antes de que se pudiera superar el impulso de los automóviles a gasolina y se permitiera que la industria se desarrollara.

Fotografía destacada: Taxi eléctrico «Victoria» de Columbia Electric (1896–99) en Pennsylvania Ave., Washington DC, visto desde Lafayette Square en 1905, conduciendo frente a la Casa Blanca. Foto de HC White (foto de dominio público).


 

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