Rorrer dice que los investigadores también están considerando qué materiales usar. El cobalto es más común y más barato que otros catalizadores que han probado, como el rutenio y el platino, pero todavía están buscando otras opciones. Una mejor comprensión de cómo funcionan los catalizadores podría permitirles reemplazar el cobalto con catalizadores más baratos y abundantes, dice Rorrer.

El objetivo final sería un sistema de reciclaje de plásticos completamente mixto, dice Rorrer, «y ese marco no es tan descabellado».

Sin embargo, se necesitan algunos ajustes para lograr esta visión. El polietileno y el polipropileno son cadenas simples de carbono e hidrógeno, mientras que otros plásticos contienen otros elementos, como oxígeno y cloro, que podrían representar un desafío para los procesos de reciclaje químico.

Por ejemplo, si el cloruro de polivinilo (PVC), que se usa ampliamente en botellas y tuberías, ingresa a este sistema, podría desactivar o envenenar el catalizador y producir subproductos de gases tóxicos, por lo que los investigadores aún deben encontrar otras formas de lidiar con este plástico. .

Los científicos también están buscando otras vías para lograr el reciclaje de plástico de alimentos compuestos. En un estudio publicado en Science en octubre, los investigadores utilizaron un proceso químico junto con bacterias modificadas genéticamente para descomponer una mezcla de tres plásticos comunes.

El primer paso, que involucra la oxidación química, corta cadenas largas, creando moléculas más pequeñas con oxígeno adjunto. El enfoque es efectivo porque la oxidación es «bastante promiscua» y funciona en una variedad de materiales, explica Shannon Stahl, autora principal de la investigación y química de la Universidad de Wisconsin.

La oxidación de los plásticos crea productos que luego pueden ser ingeridos por bacterias del suelo que han sido modificadas para darse un festín con ellos. Al alterar el metabolismo de las bacterias, los investigadores podrían eventualmente crear nuevos plásticos, como nuevas formas de nailon.

La investigación aún es un trabajo en progreso, dice Alli Werner, bióloga del Laboratorio Nacional de Energía Renovable y una de las autoras del estudio de Science. En particular, el equipo está trabajando para comprender mejor las vías metabólicas que utilizan las bacterias para fabricar los productos, de modo que puedan acelerar el proceso y producir mayores cantidades de materiales útiles.

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