En los Estados Unidos, la energía eólica está aumentando rápidamente. En 2020, según la Administración de Información Energética de EE. UU., Las turbinas generaron alrededor del 8 por ciento de la electricidad del país, aproximadamente 50 veces la proporción de electricidad generada por el viento en 2000. Si bien el crecimiento es un paso positivo para frenar el cambio climático, podría ser una mala noticia para las aves, según los científicos.

Se estima que entre 140.000 y 500.000 aves mueren cada año por colisiones de turbinas. Las muertes de aves podrían elevarse a 1,4 millones al año si el Departamento de Energía de EE. UU. Logra su objetivo de expandir la energía eólica al 20 por ciento de las necesidades de electricidad del país para 2030.

Para evitar muertes evitables, algunos científicos abogan por el uso de la ciencia ciudadana y los datos de migración de aves al decidir dónde construir parques eólicos. La industria de la energía eólica podría utilizar dicha información para obtener una imagen más completa que las encuestas tradicionales y para minimizar el daño a las aves y otros animales salvajes (SN: 30/09/14).

La ciencia ciudadana ya está demostrando que puede cerrar importantes brechas de información. De 2007 a 2018, más de 180.000 observadores de aves subieron observaciones sobre águilas calvas (Haliaeetus leucocephalus) en la base de datos de eBird. La científica conservacionista Viviana Ruiz-Gutierrez y sus colegas utilizaron esta gran cantidad de datos para estimar dónde en los Estados Unidos las aves serían más comunes durante todo el año y dónde existe el mayor riesgo de chocar con las turbinas eólicas. A diferencia de los datos de encuestas tradicionales que cubren períodos de tiempo o ubicaciones limitados, los datos de Citizen Science abarcan todo Estados Unidos y reflejan todo el año. Revista de Ecología Aplicada.

Viviana Ruiz-Gutiérrez
Los datos de ciencia ciudadana deben tomar decisiones sobre dónde se deben construir las turbinas eólicas, argumenta la científica conservacionista Viviana Ruiz-Gutierrez (foto).Dave Burbank

«Lo que podemos hacer es realmente aprovechar el poder que solo tiene la ciencia ciudadana», dice Ruiz-Gutiérrez del Laboratorio de Ornitología de Cornell. El Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. Ha recomendado el uso de mapas de águilas calvas del equipo para identificar áreas de colisión de bajo riesgo que sean adecuadas para construir turbinas eólicas.

Las turbinas también pueden dañar indirectamente a los animales al cambiar sus hábitats. Toma grullas gritandoGrus americana). Cada año, la única población natural de aves en peligro de extinción migra de la costa de Texas a Canadá y viceversa (un viaje de ida y vuelta de casi cinco millas) y sobrevuela un puñado de estados de EE. UU., Que producen la mayor parte de la energía eólica del país. Para tener una mejor idea de cómo la infraestructura de energía eólica afecta a las aves, los investigadores analizaron los datos de ubicación GPS de 57 grúas que fueron rastreados entre 2010 y 2016.

Las grúas evitaron descansar en lugares a lo largo de la ruta que estaban cerca de turbinas eólicas, informaron el 7 de marzo el biólogo de vida silvestre Aaron Pearse del Servicio Geológico de EE. UU. Aplicaciones ecológicas. Las aves utilizan «escalas con menos frecuencia cuando una estructura de viento o un grupo de estructuras de viento está dentro de unas tres millas», dice Pearse, quien tiene su sede en Jamestown, Dakota del Norte. Esto corresponde a una pérdida neta del 5 por ciento del hábitat de las aves a principios de 2020.

Sin embargo, durante el período de estudio, el equipo también descubrió que el número de turbinas en el corredor de migración de las grúas gritonas se ha más que triplicado de 2.215 a 7.622. Si esta tendencia continúa, la pérdida continua de hábitat podría conducir a una disminución de la población, dice Pearse. Esta es una de las razones por las que las grullas que gritaban estaban en peligro en primer lugar.

Al igual que con los datos de ciencia ciudadana, los datos de migración brindan una imagen más clara de la actividad de las aves durante todo el año, dice Ruis-Gutiérrez. Estos nuevos tipos de información podrían ayudar a los desarrolladores de energía eólica a mantener a las aves y sus hogares seguros.

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