De manera lenta pero segura, los autos y camiones eléctricos se están apoderando de las carreteras estadounidenses. La Casa Blanca apunta a que la mitad de los vehículos nuevos vendidos en los EE. UU. sean eléctricos para 2030, y los gigantes automotrices como GM y Volvo apuntan a volverse totalmente eléctricos en un período de tiempo similar. A medida que las empresas de servicios públicos se apresuran a aumentar la cantidad de estaciones de carga, un paso crucial en la transición a los vehículos eléctricos, el futuro de la estación está en duda.

En este momento, las estaciones de servicio son una parte integral de la vida estadounidense, un lugar donde los automovilistas llenan el tanque diariamente o semanalmente y, a veces, toman un refrigerio. Pero el concepto de bomba de combustible más tienda de conveniencia tiene mucho menos que ofrecer al pequeño pero creciente número de propietarios de vehículos eléctricos en el país.

Si bien algunas estaciones de servicio han dado el paso e instalado puertos de carga junto a sus surtidores de gasolina, la gente tiende a hacer la mayor parte de la carga de sus vehículos eléctricos en casa. Y como los cargadores EV se pueden instalar en casi cualquier lugar que esté conectado a la red eléctrica (ahora están disponibles en garajes de oficinas y áreas de descanso, y pronto estarán en algunos estacionamientos de Starbucks), la estación de servicio se está volviendo cada vez más obsoleta para algunos estadounidenses. .

«Lo bueno de esto es que no estás encerrado en una estación de servicio», argumenta Rob Barrosa, director senior de ventas y marketing de Electrify America, una red de carga de vehículos eléctricos y subsidiaria de Volkswagen. “¿Cómo conseguimos la energía donde la queremos? Es un problema mucho más fácil de resolver que tener que lidiar con enormes tanques de gasolina que deben enterrarse en el suelo”.

Esta es una noticia preocupante si estás en el negocio de las gasolineras. Los analistas de Boston Consulting Group estiman que para 2035 hasta el 80 por ciento del mercado de estaciones de servicio podría no ser rentable si los vehículos eléctricos despegan y se arruinan. Si no pueden vender combustible, las estaciones de servicio tendrían problemas para ganar dinero, ya que las personas suelen comprar productos en sus tiendas de conveniencia mientras se llenan.

Entonces, si estas empresas quieren sobrevivir, deben comenzar a reinventarse para un mundo más allá del gas. Esto podría ser difícil o incluso imposible. La instalación de cargadores de vehículos eléctricos en las estaciones de servicio existentes puede ser bastante costosa. Mientras tanto, estas ubicaciones podrían volverse irrelevantes ya que los fabricantes de automóviles, las empresas de estaciones de carga y el gobierno se esfuerzan por implementar una nueva red de estaciones de carga para vehículos eléctricos.

Algunos ya se están imaginando cómo sería el futuro después de la gasolinera. Puede ser tan simple como estacionamientos electrificados repartidos por toda la ciudad, o llevar a paradas callejeras futuristas donde las personas pueden ir al gimnasio o pasear por un jardín mientras se cargan sus vehículos eléctricos. Sin embargo, una cosa es segura: los vehículos eléctricos cambiarán nuestro entorno construido.

Cómo adaptar una gasolinera para vehículos eléctricos

Las gasolineras sirven actualmente como intermediarios entre la industria de los combustibles fósiles y los conductores. Las compañías petroleras necesitan un lugar donde puedan distribuir fácilmente sus productos a los clientes, y los conductores necesitan un lugar conveniente y confiable para llenar sus tanques de gasolina. Y de nuevo, las gasolineras no solo venden gasolina y diésel. También ganan dinero vendiendo comestibles, alcohol, cigarrillos y billetes de lotería, entre otras cosas. Algunas gasolineras ofrecen servicios de mecánica; Algunos tienen restaurantes dentro de ellos.

Para adaptar este modelo comercial a la era de los vehículos eléctricos, algunas estaciones de servicio ahora están instalando cargadores de nivel 3 que pueden ofrecer un rango de hasta 20 millas por minuto junto con sus surtidores heredados y tiendas de conveniencia. Algunos de estos cargadores rápidos hacen que cargar vehículos eléctricos sea casi tan rápido como llenar un tanque de gasolina a la antigua, y son mucho más rápidos que los que la gente usa normalmente en casa. Varios propietarios de estaciones de servicio que tienen o están instalando cargadores de nivel 3 le dijeron a Recode que su objetivo es volverse «independientes del combustible» y atraer a los conductores de vehículos eléctricos, así como a los que usan automóviles a gasolina.

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Recargar un vehículo eléctrico suele ser tan fácil como aparcarlo.
Frederic J. Brown/AFP vía Getty Images

Pero para muchas estaciones de servicio, el costo de un cargador EV supera los beneficios. El cargador en sí puede costar decenas de miles de dólares, lo cual es un gasto difícil para una pequeña empresa. Los costos totales pueden ser mucho más altos, ya que la instalación a menudo implica perforar el asfalto y tender cables eléctricos y, a veces, las estaciones de servicio también necesitan comprar transformadores para aumentar la capacidad eléctrica total de sus sitios. Chris Bambury, que dirige varias estaciones de servicio en California, le dijo a Recode que instalar solo cuatro cargadores de vehículos eléctricos en una de sus ubicaciones habría costado alrededor de medio millón de dólares si los programas gubernamentales y de servicios públicos no hubieran cubierto alrededor del 90 por ciento de la factura.

Un desafío aún mayor es que las estaciones de servicio ya se enfrentan a una intensa competencia de otras estaciones públicas de carga de vehículos eléctricos. Los datos recopilados por el Departamento de Energía muestran que, de las estaciones de carga públicas que la agencia rastrea completamente, actualmente hay más estaciones de carga públicas en hoteles y posadas, centros comerciales y edificios gubernamentales que en estaciones de servicio y tiendas de conveniencia. Esta es una imagen limitada de la red de carga a nivel nacional y no incluye la gran cantidad de cargadores fabricados por empresas privadas como Blink, Electrify America y Chargepoint. Estas empresas también parecen preferir instalar estos cargadores en lugares con estacionamientos conectados a la red donde los conductores de vehículos eléctricos tienen algo que hacer mientras cargan, como ir a una tienda de comestibles o a un restaurante.

La lucha por el futuro de la tienda

Por varias razones, el gobierno realmente quiere convencer a la gente de que los vehículos eléctricos son tan fáciles de usar y pueden llegar tan lejos como los vehículos de gasolina, por lo que están construyendo una gran cantidad de estaciones de carga en lugares convenientes. Para acelerar ese esfuerzo, la Casa Blanca planea gastar $5 mil millones para construir más de 500,000 cargadores públicos en todo el país para fines de la década. Ese dinero se compartirá entre los estados, y la esperanza es que eventualmente haya cargadores al menos cada 50 millas en el Sistema de Autopistas Interestatales de EE. UU. Mientras tanto, los gobiernos locales y estatales otorgan subvenciones a las empresas que instalan cargadores en sus instalaciones.

Las estaciones de servicio no están exactamente encantadas con los esfuerzos del gobierno para colocar cargadores de vehículos eléctricos en cualquier lugar y en todas partes. En Georgia, donde varios fabricantes de automóviles planean construir nuevas instalaciones de fabricación centradas en vehículos eléctricos, los grupos comerciales de estaciones de servicio están presionando para que se apruebe una legislación que limite el papel potencial del Departamento de Energía del estado en la carga de vehículos eléctricos. A nivel nacional, los grupos de presión que representan a la industria de las gasolineras y las tiendas de conveniencia se han opuesto a una propuesta del Congreso para construir estaciones de carga de vehículos eléctricos en las paradas de descanso de las carreteras públicas, argumentando que socavaría la competitividad de las estaciones de servicio.

Pero quizás el mayor obstáculo para las gasolineras: cargar un vehículo eléctrico suele ser tan fácil como aparcarlo. Muchos propietarios de vehículos eléctricos compran cargadores que se conectan a un tomacorriente doméstico normal, como su computadora portátil o teléfono, lo que prácticamente elimina la necesidad de viajes frecuentes para repostar. Por lo general, estos son cargadores de nivel 1 de menor costo que tardan algunas horas en cargar completamente una batería, lo que es perfectamente aceptable para cargar un vehículo durante la noche. Y dado que un EV promedio puede viajar 260 millas con una sola carga, la mayoría de las personas solo necesitan enchufar su automóvil una vez al día.

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Electrify America está abriendo estaciones de carga de lujo en California y Nueva York, y las representaciones conceptuales muestran que podrían incluir salones y marquesinas solares.
Cortesía de Electrify América

Incluso cuando las gasolineras instalan cargadores rápidos, las personas que viajan largas distancias pueden ser sus principales clientes. Esta situación ya se está dando en Noruega, donde alrededor del 90 por ciento de los autos nuevos vendidos ahora son autos eléctricos o híbridos. Si bien las estaciones de servicio se han apresurado a instalar puertos de carga, muchos conductores de vehículos eléctricos en Noruega solo los visitan mensualmente.

De hecho, el auge de los vehículos eléctricos podría dar lugar a una nueva generación de paradas en boxes. Por ejemplo, algunas empresas privadas están abriendo sus propios destinos de viaje de lujo con múltiples estaciones de carga. Electrify America planea abrir una serie de salones de viaje emblemáticos centrados en vehículos eléctricos con marquesinas solares y espacios para eventos, que podrían ofrecer servicio de aparcacoches y entrega en la acera en California y Nueva York a finales de este año. Los fabricantes de automóviles también están experimentando con la idea de estaciones de carga premium. En California, Tesla ya abrió una estación de carga para sus vehículos, que incluye un salón, una barra de espresso y Wi-Fi gratis. Porsche y Audi están desarrollando planes similares para sus propias estaciones.

Nada de esto es necesariamente sorprendente. Las nuevas innovaciones a menudo hacen obsoletas las viejas tecnologías. Finalmente, la eliminación gradual del tráfico de caballos también significó el declive de la industria de los carruajes tirados por caballos y la conversión de los establos. Ahora, después de un siglo de construir infraestructuras complejas alrededor de vehículos a gasolina, otra transición parece inevitable. Esto significa que los vehículos eléctricos no solo cambiarán los tipos de automóviles que conducen las personas, sino también el lugar donde los conducen.

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