En su forma más temprana, la búsqueda de inteligencia extraterrestre implicó buscar mensajes que otras civilizaciones estaban transmitiendo activamente para que nosotros los recogiéramos.

Pero otra posibilidad es que estas civilizaciones estén creando firmas tecnológicas pasivas que podemos detectar, al igual que las transmisiones ordinarias de radio, televisión y radar que los humanos han estado creando durante un siglo. Sin embargo, estos son significativamente más débiles.

Luego está la luz artificial que producimos que ilumina el lado nocturno del planeta. Y la posibilidad de que civilizaciones avanzadas puedan construir megaestructuras para recolectar energía de la estrella anfitriona y que serían visibles en toda la galaxia.

El último enfoque está en los químicos sintéticos en la atmósfera. Estos son subproductos de procesos industriales que solo se pueden producir a través de métodos no biológicos.

gases industriales

Un candidato es el dióxido de nitrógeno, un gas de escape producido por los motores de combustión interna en cantidades mucho mayores que las fuentes no humanas. Por lo tanto, una observación de dióxido de nitrógeno en la atmósfera de un exoplaneta es una firma tecnológica potencial (si se pueden descartar las fuentes naturales).

Ahora, Jacob Haqq-Misra del Instituto de Ciencias del Espacio Blue Marble de Seattle y sus colegas dicen que los clorofluorocarbonos son otra clase de productos químicos de firma tecnológica. Estas son las sustancias que agotan la capa de ozono que se utilizan en los refrigeradores y como propulsores de aerosoles que, aunque están prohibidas, permanecen en la atmósfera terrestre.

Haqq-Misra y sus colegas preguntan si una acumulación similar de clorofluorocarbonos sería detectable en la atmósfera de exoplanetas cercanos que orbitan en la zona habitable, como Trappist-1e, un planeta similar a la Tierra que orbita una estrella enana a unos 40 años luz de distancia. «Encontramos que podrían descubrirse características espectrales potencialmente atribuibles a características CFC presentes o históricas a nivel del suelo», concluyen.

Un elemento clave de su cálculo es el Telescopio Espacial James Webb, el instrumento más poderoso disponible para los astrónomos, que está programado para comenzar operaciones científicas a finales de este año. Esta máquina podrá observar estrellas como la trapense y sus exoplanetas a una resolución más alta que nunca.

Sin embargo, la detección de clorofluorocarbonos estará al límite de sus posibilidades. Haqq-Misra y compañía dicen que debería ser posible con 100 horas de tiempo de observación si los niveles de ruido están en las relativamente bajas 10 partes por millón.

El equipo está estudiando dos productos químicos en particular: CFC-11 y CFC-12. Una limitación de su enfoque es que la firma espectral de estas sustancias se superpone con las firmas de otras moléculas como el metano, el amoníaco y el sulfuro de hidrógeno. Por lo tanto, las observaciones no pueden determinar inequívocamente la presencia de CFC.

Otro problema potencial es que la señal podría verse abrumada a niveles de ruido más altos. El equipo dice que un nivel de ruido tan bajo como 50 ppm haría que la firma tecnológica fuera inobservable sin importar cuánto tiempo el observatorio estudió Trappist-1e.

La humanidad en el umbral

Aún así, incluso un resultado negativo pondría límites importantes sobre la cantidad de clorofluorocarbono que podría estar presente en la atmósfera de los exoplanetas. Y este tipo de trabajo se puede hacer simultáneamente con otras observaciones en busca de otras evidencias de vida en estos planetas. «Tales observaciones podrían realizarse simultáneamente con la búsqueda de gases de firma biológica sin costo adicional», dicen Haqq-Misra y compañía.

Es un trabajo interesante, y solo parte del objetivo mucho más amplio de descubrir cuánta información pueden extraer los astrónomos de los datos recopilados por el telescopio espacial James Webb. Obviamente, estas fechas no pueden llegar lo suficientemente pronto para este grupo cada vez más entusiasta de científicos entusiasmados.

«Descubrimos que con el lanzamiento de JWST, la humanidad se acerca al umbral de detección de firmas tecnológicas atmosféricas pasivas que son de igual magnitud alrededor de las estrellas más cercanas», dice el equipo.

Los astrónomos no deberían tener que esperar mucho más.


Ref: Detectabilidad de clorofluorocarbonos en las atmósferas de planetas enanos M habitables: arxiv.org/abs/2202.05858



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