En un momento, el condado de Campbell en la esquina noreste de Wyoming era un área con altas tasas de transmisión del coronavirus, un escenario en el que los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. recomiendan que todos usen una máscara en lugares públicos cerrados. En un abrir y cerrar de ojos, este distrito recibió luz verde de los CDC para que cualquiera pudiera quitarse las máscaras.

El condado de Campbell no está solo. Después de una medida, durante la semana del 20 al 26 de febrero, el 91 por ciento de los condados de EE. UU. tuvieron niveles altos o significativos de transmisión comunitaria del coronavirus, calcularon los CDC. La agencia recomendó el uso de mascarillas (Número de serie: 12/02/21). Pero a partir del 25 de febrero, solo el 37.3 por ciento de los condados se consideraban de alto riesgo y requerían máscaras, predijo la agencia. ¿Cómo podrían las comunidades terminar en la posición del gato de Schrödinger mientras se enmascaran en alto y bajo riesgo?

Las tasas de transmisión del virus no habían cambiado, pero sí cambió la forma en que los CDC calculan el riesgo. Según las pautas anteriores, el número de casos era el parámetro más importante. Los CDC etiquetaron los condados que excedieron los 50 casos nuevos de COVID-19 por cada 100 000 personas la semana pasada, o que tuvieron un 8 por ciento de las pruebas positivas, como lugares con transmisión significativa o alta.

Con las nuevas pautas, los CDC cambiaron el enfoque a los niveles de gravedad de la enfermedad. Los números de casos son solo uno de los tres números utilizados para calcular el riesgo. Las nuevas métricas elevan los umbrales de casos para el uso de máscaras y otras precauciones a 200 casos semanales por cada 100.000 personas. Por debajo de este número de casos, el riesgo ahora se considera bajo siempre que el número de ingresos hospitalarios y el porcentaje de camas de hospital ocupadas por pacientes con COVID-19 también sean bajos.

Números de casos más altos o más admisiones hospitalarias, tanto nuevas admisiones como camas llenas, marcan áreas de transmisión moderada o alta, y luego las medidas de salud pública recomendadas, como el enmascaramiento y las pruebas, comienzan a implementarse gradualmente. Las personas pueden verificar los niveles de COVID-19 de su condado utilizando una herramienta en línea proporcionada por los CDC.

El enfoque en las hospitalizaciones tiene como objetivo proporcionar información sobre si los sistemas de salud locales están preparados para capear un nuevo aumento de COVID-19, dijo la directora de los CDC, Rochelle Walensky, en una conferencia de prensa el 25 de febrero.

Ahora es un buen momento para dar ese paso, dijo Walensky. “Hoy estamos en un lugar más fuerte como nación con más herramientas para protegernos del COVID 19 en nuestras comunidades”, dijo. Debido a que más personas en todo el país están vacunadas o se han recuperado de infecciones anteriores, la mayoría de las personas tienen un riesgo general más bajo de enfermedad grave y hospitalización (Número de serie: 24/02/22). Los nuevos tratamientos de COVID-19 también mantienen a las personas alejadas del hospital o reducen la cantidad de días que permanecen allí (Número de serie: 21/12/21).

La medida de los CDC generó elogios y críticas. En el lado positivo, las pautas se basan en la medida más importante: la gravedad de la enfermedad. Y el enmascaramiento no es la única medida preventiva recomendada según las pautas: las pruebas, el tratamiento, las vacunas y la ventilación también están cubiertos (Número de serie: 1/11/22; Número de serie: 15/12/21; Número de serie: 18/05/21). Todo esto se puede aumentar o disminuir según sea necesario para combatir nuevos aumentos repentinos, dijo la agencia.

Pero también hay desventajas. “Estas pautas podrían retrasar la respuesta de los estados y las comunidades a las nuevas olas hasta que una comunidad ya tenga altos niveles de enfermedad grave y muerte. [which] en última instancia, podría conducir a niveles más altos de enfermedades graves y muerte”, dice Alyssa Bilinski, modeladora de enfermedades infecciosas en la Escuela Brown de Salud Pública en Providence, Rhode Island. Este retraso se debe a que las personas suelen enfermarse de COVID-19 una semana o más antes de ir al hospital.

ciencia imperfecta

Elegir en qué número o números basar la política de salud pública no es fácil y siempre imperfecto, dice el epidemiólogo Jay Varma, director del Centro de Medicina Weill Cornell para la Prevención y Respuesta a Pandemias en la ciudad de Nueva York.

Una de las razones de la nueva dependencia de los CDC en los números de hospitalización puede ser que ahora es más difícil que antes decir exactamente cuántas personas tienen COVID-19 solo en función del recuento de casos, dice. Excepto en las primeras etapas de la pandemia, los funcionarios de salud pública siempre supieron que faltaban algunos casos de COVID-19, pero la motivación de las personas para hacerse la prueba era alta, las pruebas estaban fácilmente disponibles y los resultados de las pruebas casi siempre se informaban. «Las tres cosas han cambiado, por lo que debe cambiar su estrategia», dice Varma.

Aunque las pruebas todavía se usan ampliamente, la motivación para realizarlas ha disminuido y más personas están haciendo las pruebas en casa. Los resultados de estas pruebas caseras generalmente no se informan, lo que deja a los funcionarios de salud pública sin saber cuántas enfermedades existen en la comunidad. Los recuentos de hospitalizaciones y la capacidad hospitalaria son medidas más precisas que los recuentos de casos y pueden brindar a los funcionarios de salud pública una idea más sólida de lo que está sucediendo.

«Con las herramientas que tenemos, creo que CDC ha elegido las mejores opciones disponibles», dice Varma.

Aún así, el umbral de casos más alto de 200 casos por 100 000 habitantes que desencadenaría recomendaciones de máscaras parece consistente con la variante Omicron altamente transmisible pero relativamente leve (Número de serie: 1/3/22).

“Omicron es el virus respiratorio más contagioso que he visto. Nunca había visto un virus propagarse tan rápido en una población», dice Varma. Pero los altos niveles de inmunidad y un virus quizás más leve significan que omicron no ha causado tantas hospitalizaciones como las versiones anteriores del virus. Es posible que ese nuevo umbral de casos deba revisarse a la baja si surge otra variante que es tan contagiosa como Omicron pero peor, dice.

Las nuevas estrategias de vigilancia que se basan en los sistemas existentes podrían ayudar a los investigadores a estar atentos a tales variantes, dice. En los Estados Unidos, las comunidades realizan encuestas aleatorias en consultorios médicos y salas de emergencia para ver qué tan comunes son las enfermedades similares a la influenza en la comunidad. Lo mismo podría hacerse con el COVID-19, dice. Además, las personas con enfermedades respiratorias deben hacerse la prueba de COVID-19, gripe y otros virus respiratorios al mismo tiempo.

Una métrica que Varma dice que no agregaría a los cálculos de los CDC son las tasas de vacunación, aunque algunas personas lo han sugerido. Hasta cierto punto, las tasas de vacunación ya están quemadas en números porque las vacunas evitan los ingresos hospitalarios y las muertes, lo que se reflejaría en los números de ingresos y capacidad hospitalaria (Número de serie: 31/08/21). Pero las tasas de vacunación no son tan útiles para determinar si las personas deben usar máscaras para evitar enfermedades respiratorias.

“Las mascarillas son importantes porque previenen cualquier tipo de infección. Sin embargo, las personas vacunadas aún pueden infectarse y transmitirse entre sí”, dice Varma. Conectando las tasas de vacunación a la ecuación, «uno podría estar equivocado al creer que una población altamente vacunada podría necesitar menos máscaras que una población menos vacunada, a pesar de que el número de casos es muy alto».

cambio de responsabilidad

Con muchos políticos y miembros del público anhelando el fin de las restricciones pandémicas, las nuevas pautas de los CDC también son un guiño al clima político y social actual.

«En este momento, hay un movimiento para trasladar la carga de prevenir las graves consecuencias de la COVID-19 de la comunidad a las personas, en particular a las que corren un mayor riesgo», dice Bilinski. «Ha sido frustrante cómo estas discusiones se olvidan de las personas inmunocomprometidas y otras personas vulnerables».

Si la carga de la salud pública se transfiere a los hombros de las personas, las pautas deberían facilitar que las personas se protejan con máscaras N95 gratuitas y pruebas para esas personas y sus familias, dice ella.

Las nuevas métricas son «un paso en la dirección correcta», dice Tina Tan, médica pediátrica de enfermedades infecciosas en la Facultad de Medicina Feinberg de la Universidad Northwestern y el Hospital Infantil Ann & Robert H. Lurie de Chicago. Pero, dice, las máscaras y otras medidas de salud pública siguen siendo importantes para los niños que son demasiado pequeños para vacunarse y para quienes los rodean. Sin embargo, cuando hay menos enfermedades circulando en la comunidad en general, los niños tienen un menor riesgo de exposición al virus, señala.

Aún así, Tan no cree que todos se quiten la máscara en el corto plazo. «Usar una máscara en áreas de transmisión baja a moderada es una elección personal», dice Tan. «Y todavía habrá muchas personas, incluido yo mismo, que seguirán usando máscaras en situaciones como esta».

Las nuevas pautas de los CDC no pretenden desalentar el uso de máscaras, dijo Walensky durante la conferencia de prensa. “Por supuesto, todos son siempre bienvenidos a usar una máscara”, dijo. «Lo apoyamos absolutamente, si se siente más cómodo usando una máscara, no dude en hacerlo».

Cuando tome esa decisión personal, «debe basar sus precauciones en las personas más vulnerables de su grupo», dice Bilinski, «los pacientes con cáncer en su vida o las personas en la vida asistida».

Ella espera ver menos mascarillas en las próximas semanas y dice que eso es apropiado si los casos y las hospitalizaciones continúan su tendencia a la baja. “Pero todavía espero que si hay signos de un nuevo aumento, la gente estará muy dispuesta a volver a ponerse las máscaras y pensar en otras precauciones”.

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