En el hemisferio norte, las flores de temporada acababan de comenzar a florecer, los árboles brotaban y los peces comenzaban a buscar alimento. Fue a principios de la primavera en el período Cretácico hace 66 millones de años, justo antes de que un asteroide de siete millas de ancho se estrellara contra Yucatán con una fuerza tormentosa. Unas pocas horas más tarde, la mayor parte de la vida dentro de un radio de 3,000 millas estaría muerta, muerta por escombros, quemada viva o envenenada.

«Suena duro, pero si estabas ahí afuera y no bajo el agua o bajo el agua, estabas muerto», dice Melanie While, investigadora que estudia la desaparición de los dinosaurios en la Universidad de Uppsala en Suecia.

Utilizando fósiles de pez espátula y esturión encontrados en la moderna Dakota del Norte, While demostró que el asteroide golpeó la Tierra en la primavera, en un estudio publicado recientemente. Naturaleza. El desastre se produjo justo cuando los animales nacían y la vegetación florecía, matando instantáneamente a la siguiente generación. Y aquellos que no morían al principio pronto caerían bajo el peso del hambre.

«En ese punto, la cadena alimenticia se rompe y todo lo que sobrevive al impacto inicial del asteroide pasa hambre», dice While.

La tierra estaba en el lugar equivocado en el momento equivocado

El equipo de While utilizó patrones de crecimiento, similares a los anillos de los árboles, para determinar dónde se encontraban los peces en su ciclo de vida en el momento de su prematura muerte. El equipo usó potentes rayos X para examinar el crecimiento óseo y el recuento de células óseas para ver si los peces estaban comiendo.

Ambas especies se alimentan principalmente en primavera y verano, pero aún no han alcanzado su tamaño máximo de verano. Los restos encontrados en las branquias de los peces mostraron que probablemente murieron como resultado de un tifón continental aproximadamente una hora después de que el poderoso asteroide Chicxulub se estrellara contra la Tierra.

El sitio del impacto, un área donde el suelo es yeso rico en sulfato, provocó la erupción de gases tóxicos en la atmósfera y envenenó rápidamente a todo el planeta. Mientras que dice que si el asteroide hubiera chocado ocho minutos tarde o temprano, habría chocado contra el Atlántico o el Pacífico debido a la rotación del planeta. Por lo tanto, el fondo marino arcilloso habría sido mucho menos reactivo. Pero gracias al azufre, las tres cuartas partes de las criaturas del mundo, incluidos los dinosaurios, los pterosaurios y los reptiles marinos y voladores, se extinguirían rápidamente.

Después de la muerte y destrucción inicial, el azufre atmosférico provocó un período de enfriamiento de treinta años. La mayoría de las especies sobrevivientes habrían buscado algún tipo de refugio. Esto se aplica a las tortugas y los cocodrilos, los cuales vivieron más allá del período Cretácico.

También es cierto que muchos de los linajes de ambas especies sobrevivieron en el hemisferio sur, dice While, donde ya era otoño y probablemente buscaban cobijo para el invierno. Ambos pueden haber vivido bajo tierra durante el «invierno nuclear» que devastó los cielos.

«No creo que sea una coincidencia», dice ella.

La Tierra fue víctima de numerosos elementos de «lugar equivocado, tiempo equivocado» que hicieron que la catástrofe fuera aún más mortal, dice Natalia Jagielska, paleontóloga de la Universidad de Edimburgo que no participó en el estudio.

«La magnitud del poder destructivo del asteroide se ha acentuado, y esta investigación ayuda al revelar el momento desafortunado de la colisión, que interrumpió las temporadas productivas de apareamiento y reproducción en el hemisferio norte, lo que tuvo consecuencias catastróficas en el futuro», dice.

Apenas estamos comenzando a comprender la selectividad del mayor desastre natural de la Tierra. Por ejemplo, ¿por qué se extinguieron los dinosaurios y comenzaron de nuevo los mamíferos? Esta investigación nos dice mucho sobre la desafortunada catástrofe que acabó con el 76 por ciento de toda la vida en el planeta. No fue bonito, pero hizo que científicos como While estuvieran ansiosos por saber más.

Podemos decir por el pez desafortunado que el final fue realmente horrible, dice Jagielska. «Las perlas de impacto atrapadas en las branquias del animal lo hacen aún más fantástico, aunque feroz. Miramos la historia congelada en piedra”, dice ella.



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