La comida es clave para nuestras funciones diarias al estimular nuestras actividades y fortalecer nuestra mente y nuestro cuerpo. La mayoría de nosotros que tenemos acceso a diversas fuentes de alimentos no tenemos que preocuparnos por la preparación de las comidas tanto como lo hace la NASA. En el espacio, donde los astronautas están expuestos a drásticos cambios ambientales y físicos, la necesidad de alimentos seguros, nutritivos y de alta energía es particularmente importante para la salud en general.

«Tenemos tripulaciones que necesitan desempeñarse y mantenerse saludables en situaciones extremadamente estresantes a estos niveles extremadamente altos», dice Grace Douglas, científica principal del grupo de investigación de la NASA sobre tecnología alimentaria avanzada en el Centro Espacial Johnson. «La comida afecta todos los aspectos de la fisiología y la comida puede hacer que uno esté muy sano o muy enfermo». Un sistema alimentario sólido y nutritivo para los viajes espaciales podría tener efectos positivos en el rendimiento y el bienestar general de un equipo espacial.

Sin embargo, es especialmente difícil para quienes viajan lejos de los suministros alimentarios del planeta producir, transportar y preparar alimentos saludables. Las comidas en la habitación no solo deben proporcionar energía y nutrición, también deben ser sabrosas y seguras para el consumo durante meses o incluso años.

Satisfacer las necesidades nutricionales

Según la NASA, la comida espacial debe, sobre todo, proporcionar suficiente energía para alimentar a los astronautas en sus extenuantes misiones. Sin una ingesta calórica adecuada (que excede las necesidades terrestres y está entre aproximadamente 2700 y 3700 calorías por día), los astronautas corren el riesgo de perder masa corporal, un indicador clave de la nutrición. En el pasado, los astronautas usaban solo el 60 por ciento de sus calorías recomendadas en misiones espaciales. Sin embargo, los datos de misiones recientes muestran que más viajeros espaciales ahora comen lo suficiente y, por lo tanto, es más probable que aumenten sus niveles nutricionales.

Al igual que en la Tierra, una deficiencia de ciertas vitaminas y nutrientes puede afectar la salud de una persona, incluidos el corazón, el cerebro y el sistema inmunológico. En entornos de microgravedad, una nutrición adecuada puede combatir el deterioro resultante de huesos y músculos. Por ejemplo, las vitaminas D, K y C ayudan en la síntesis de calcio en los huesos. Combinados con el ejercicio, ayudan a los astronautas a mantener la fuerza ósea y muscular contra los efectos dañinos de la microgravedad.

Mientras tanto, los suplementos como el hierro, los ácidos grasos omega-3 y la vitamina B12 pueden corregir la desnutrición y reducir el deterioro de la visión, la masa muscular y los niveles de oxígeno en sangre provocados por la ingravidez. «En general, si es bueno para usted en la Tierra, será bueno para usted en los vuelos espaciales», dice Douglas.

Después de décadas de estudios nutricionales y avances en la tecnología de los alimentos, la NASA se ha alejado de los suplementos dietéticos y las fórmulas nutricionales para proporcionar tantos nutrientes como sea posible de las frutas y verduras. Los alimentos elaborados a partir de diversas fuentes naturales pueden contener una amplia variedad de fitoquímicos, o compuestos biológicamente activos, que no se pueden obtener de los suplementos.

Puede ser difícil depender en gran medida de las frutas y verduras para las fuentes de alimentos espaciales porque, si bien pueden estar llenas de nutrientes, no tienen un alto contenido de calorías. Este es un problema para los viajes espaciales donde el espacio de carga es valioso.

Para llevar los alimentos a dimensiones aceptables y extender su vida útil, el equipo de sistemas de alimentos de la NASA está utilizando tecnologías como la liofilización y la esterilización en autoclave térmica, un proceso comúnmente utilizado en la industria del enlatado para esterilizar alimentos calentándolos después de haber sido envueltos. Esto ayuda a conservar la comida y reduce su volumen. Luego, los equipos lo almacenan en la nave espacial en un empaque flexible y liviano que se parece mucho a los paquetes de atún que se venden en las tiendas de comestibles. «Los mismos procesos que eran buenos hace 30 años siguen siendo los mejores hoy para hacer comida espacial», dice Douglas.

La psicología de las comidas espaciales

Pero la NASA no puede simplemente considerar la salud al diseñar alimentos espaciales: el valor nutricional de una comida llega tan lejos que no atrae a los astronautas. A pesar de la creencia popular, las personas de alto rendimiento como los astronautas no necesariamente comen todo lo que se les ofrece solo porque es seguro y nutritivo, dice Douglas.

Más bien, a ella y a sus colegas les gustaría ofrecer a los astronautas diferentes opciones de comida para evitar la fatiga del menú. Esta diversidad también ofrece beneficios para la salud psicológica. «La comida se vuelve más importante con la duración de la misión, el aislamiento y el confinamiento porque es una de las pocas cosas familiares que tienen», dice Douglas.

Parte de lo que hace que la comida sea tan deliciosa es su diversidad estructural. El crujido de un chip de tortilla en contraste con el guacamole cremoso estimula muchos de nuestros sentidos y señala que la comida es fresca y satisfactoria. Un alimento nuevo y popular entre los astronautas es una ensalada de mango liofilizado con una nuez crujiente, una textura que es difícil de lograr con los alimentos liofilizados.

Además de la nutrición y el sabor, los científicos de alimentos espaciales deben asegurarse de que sus productos tengan una vida útil de meses, a veces años. La NASA envía regularmente vehículos para reponer suministros en la Estación Espacial Internacional, incluidos a veces productos y nuevos envases de alimentos. Es posible que la comida deba durar hasta cinco años en misiones extendidas fuera de la órbita terrestre baja. Eso es mucho tiempo para que las ensaladas de frutas liofilizadas y las hamburguesas tengan un sabor fresco.

Prepárate para la próxima misión

A medida que las agencias espaciales busquen misiones a largo plazo como enviar personas a Marte y crear una presencia permanente en la Luna, será crucial crear una fuente sostenible de alimentos que no requiera misiones de reabastecimiento.

Para hacer esto, los científicos de la NASA están estudiando las mejores formas de cultivar cultivos en gravedad cero. En la Estación Espacial Internacional, los astronautas han cultivado con éxito una variedad de vegetales de hojas y flores en el sistema de producción de vegetales conocido como veggie. A medida que los investigadores continúan desarrollando técnicas de agricultura espacial seguras y efectivas, los productos frescos podrían servir como una fuente de alimento sostenible y una adición altamente nutritiva a sus alimentos envasados. Y si comen un verde de hoja fresca en lugar de uno que haya sido rehidratado de una bolsa de metal, podrían sentirse conectados con el lejano planeta verde al que llaman hogar.



DEJA UNA RESPUESTA

Por favor ingrese su comentario!
Por favor ingrese su nombre aquí