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SpaceX llevó un cohete Falcon 9 y una cápsula Dragon a su plataforma de lanzamiento en el Centro Espacial Kennedy el martes, se preparó para una prueba de motor el miércoles y lanzó cuatro naves espaciales privadas en una misión de 10 días a la Estación Espacial Internacional el viernes.

El cohete de 65 metros de altura salió de su hangar con la nave espacial Dragon Endeavour el martes por la tarde. Poco después del anochecer, SpaceX levantó el Falcon 9 en su montaje de lanzamiento verticalmente sobre la trinchera de llamas en Pad 39A.

El miércoles temprano, los cuatro hombres que pondrán en órbita la cápsula Dragon participaron en un ensayo general para el día del lanzamiento. Se dirigieron a la plataforma de lanzamiento en SUV Tesla, como lo hicieron el viernes, y se pusieron sus trajes presurizados personalizados de SpaceX antes de tomar el ascensor hasta la torre de la plataforma de lanzamiento y pasar por el brazo de acceso de la tripulación para abordar la nave espacial Dragon.

El ensayo general es un paso común antes de todos los lanzamientos de astronautas de SpaceX, lo que brinda a los miembros de la tripulación y a su equipo de apoyo en tierra la oportunidad de practicar sus procedimientos antes de la cuenta regresiva real.

La misión de tripulación totalmente privada es el primer vuelo a la estación espacial sin un rol de gestión ocupado por una agencia espacial gubernamental como la NASA o Roscosmos de Rusia. Axiom Space, una empresa con sede en Houston, está supervisando la misión y ha conseguido un acuerdo con SpaceX para el lanzamiento y el transporte, y acuerdos con la NASA para proporcionar alojamiento en la estación espacial.

Axiom planea lanzar una serie de misiones tripuladas adicionales a la Estación Espacial Internacional y luego lanzar su propio módulo privado a fines de 2024 para conectarse al puesto avanzado. La empresa privada finalmente tiene la intención de separar el módulo para formar el núcleo de un laboratorio de investigación independiente que podría ser utilizado por la NASA y los clientes comerciales.

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Un cohete SpaceX Falcon 9 y una nave espacial Crew Dragon se encuentran en Pad 39A en preparación para la misión de tripulación privada Ax-1 de Axiom. Crédito de la foto: Stephen Clark / Vuelo espacial ahora

El comandante Mike Lopez-Alegria, un astronauta retirado de la NASA que ha pasado casi 258 días en el espacio, estará al mando de la misión Ax-1. Lopez-Alegria es un empleado de Axiom, y sus tres tripulantes pagan su viaje a la estación espacial como clientes de Axiom.

Larry Connor, jefe de una firma de inversión en bienes raíces y veterano piloto privado, servirá como copiloto de la nave espacial Crew Dragon Endeavour. Los otros astronautas privados son Mark Pathy, inversionista y filántropo de Canadá, y Eytan Stibbe, empresario, capitalista de riesgo y ex piloto de combate F-16 de la Fuerza Aérea de Israel.

La tripulación se entrenó para la misión en Houston y en la sede de SpaceX en Hawthorne, California.

La misión Ax-1 durará aproximadamente 10 días, con aproximadamente ocho días en la estación espacial donde López-Alegría, Connor, Pathy y Stibbe realizarán experimentos, participarán en actividades educativas y de divulgación y disfrutarán su tiempo en órbita.

Su llegada a la estación aumentará temporalmente el tamaño de la tripulación de la estación a 11 personas. El aterrizaje de la misión Ax-1 está programado tentativamente para el 18 de abril, cuando la nave espacial Dragon aterrizará en paracaídas frente a la costa de Florida.

SpaceX luego traerá a la próxima tripulación a largo plazo a la estación espacial en la nueva nave espacial Crew Dragon Freedom de la compañía no antes del 23 de abril. Esta misión, encargada por la NASA, traerá a tres astronautas estadounidenses y un astronauta de la Agencia Espacial Europea nacido en Italia a la estación espacial para una misión que se espera que dure casi cinco meses.

Con Lopez-Alegria, Connor, Pathy y Stibbe retirados de forma segura de la cápsula Dragon y fuera de la plataforma de lanzamiento, el equipo de tierra de SpaceX planeó cargar propulsores densificados y súper enfriados en el cohete Falcon 9 el miércoles por la tarde para probar los propulsores nueve motores principales Merlin.

Aproximadamente 35 minutos antes del tiempo de encendido, se verterá queroseno y oxígeno líquido en el Falcon 9. Los ingenieros de SpaceX en la Sala de disparos 4 del Centro de control de lanzamiento Kennedy supervisarán la operación.

Los motores Merlin se encienden en menos de 10 segundos, mientras que los sujetadores hidráulicos mantienen el Falcon 9 firmemente en el suelo. Los motores acelerarán para producir 1,7 millones de libras de empuje y emitirán momentáneamente un penacho de escape de la trinchera de llamas.

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La nave espacial Crew Dragon Endeavour de SpaceX sobre un cohete Falcon 9 en el Complejo de Lanzamiento 39A. Crédito de la foto: SpaceX

Una vez completada la prueba de fuego estático, SpaceX drenará los propulsores del Falcon 9. Los ingenieros analizarán los datos recopilados durante la prueba de fuego para garantizar que todos los sistemas funcionen bien.

Una revisión de preparación para el lanzamiento está programada para el jueves, donde los líderes de la misión darán la aprobación final para que la cuenta regresiva continúe el viernes. El lanzamiento está programado para las 11:17 a. m. EDT (1517 GMT).

Las naves espaciales Falcon 9 y Dragon volarán hacia el noreste desde la Costa Espacial de Florida para alinearse con la órbita de la estación espacial. El Falcon 9 vuela en paralelo a la costa este de EE. UU. y expulsará su primera etapa unos dos minutos y medio después de la misión para permitir que el propulsor descienda para aterrizar en un barco no tripulado en el Atlántico.

El propulsor reutilizable que vuela en la misión Ax-1 está haciendo su quinto viaje al espacio, luego de dos misiones con satélites militares de navegación GPS de EE. UU., la misión Inspiration4 de la tripulación privada y, más recientemente, un vuelo que desplegó satélites de Internet Starlink en enero.

La etapa superior monomotor del cohete se disparará durante más de seis minutos para colocar la nave espacial Dragon y cuatro miembros de la tripulación en órbita preliminar. El dragón se separará del cohete unos minutos más tarde, abrirá su morro para revelar su mecanismo de acoplamiento y luego realizará una serie de encendidos del motor Draco para afinar su camino hacia la estación espacial.

La cápsula Dragon se acoplará con el puerto cenital, o superior, del módulo Harmony de la estación espacial alrededor de las 6:45 a. m. EDT (10:45 GMT) del sábado, suponiendo que la misión se lance el viernes y comience unos ocho días de actividad en el Circumferential Complex.

Según el 45º Escuadrón Meteorológico de la Fuerza Espacial de EE. UU. en Cabo Cañaveral, existe un 80% de posibilidades de un clima favorable para el lanzamiento de la misión Ax-1 el viernes. Axiom y SpaceX tienen oportunidades de lanzamiento de respaldo el sábado y el domingo.

Se prevé que un frente frío se mueva a través del área el jueves, trayendo condiciones más secas y frescas al centro de Florida. «La principal preocupación para el clima inicial del viernes es cualquier nubosidad sostenida de nivel medio», escribió el equipo de pronóstico el miércoles por la mañana.

Existe un riesgo moderado de cizalladura del viento y condiciones meteorológicas adversas en los niveles superiores a lo largo del corredor de ascenso Falcon 9 sobre el Atlántico. Los funcionarios de SpaceX estarán monitoreando el clima bajo para asegurarse de que sea aceptable para el aterrizaje del propulsor de la primera etapa y lo suficientemente seguro para que la cápsula Dragon caiga en caso de un aborto en vuelo.

enviar un correo electrónico al autor.

Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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