Los mapas del oeste americano han mostrado tonos de rojo cada vez más oscuros en las últimas dos décadas. Los colores ilustran la sequía sin precedentes que azota la región. En algunas áreas, las condiciones han pasado de una sequía severa y extrema a una sequía excepcional. Pero en lugar de agregar más superlativos a nuestras descripciones, un grupo de científicos cree que es hora de repensar la definición misma de sequía.

Investigadores de media docena de universidades examinaron lo que podría deparar el futuro en términos de precipitación y humedad del suelo, dos medidas de sequía. El equipo, dirigido por Samantha Stevenson de UC Santa Barbara, descubrió que muchas regiones del mundo estarán permanentemente secas o húmedas según las definiciones modernas en las próximas décadas. Los resultados, publicados en el procedimientos de la Academia Nacional de Cienciasmostrar la importancia de repensar cómo clasificamos estos eventos y cómo respondemos a ellos.

«Esencialmente, debemos dejar de pensar en el regreso a la normalidad como una posibilidad», dijo Stevenson, profesor asistente en la Escuela de Ciencias y Gestión Ambiental Bren. Esta idea afecta tanto la forma en que definimos la sequía y los eventos pluviales (anormalmente húmedos) como la forma en que nos adaptamos a un entorno cambiante.

Una sequía ocurre cuando las condiciones son más secas de lo esperado. Pero este concepto se vuelve vago cuando la línea de base en sí está en proceso de cambio. Stevenson sugiere que para algunas aplicaciones es más productivo clasificar la sequía en relación con este estado de fondo cambiante, en lugar del rango histórico de disponibilidad de agua de una región.

Para predecir los niveles futuros de precipitación y humedad del suelo, Stevenson y sus colegas recurrieron a una nueva colección de modelos climáticos de diferentes instituciones de investigación. Los investigadores habían ejecutado cada modelo muchas veces con condiciones iniciales ligeramente diferentes, en lo que los científicos llaman un «conjunto». Debido a que el clima es un sistema inherentemente caótico, los investigadores usan conjuntos para explicar parte de esta imprevisibilidad.

Los resultados muestran un mundo en el que ciertas regiones sufren sequías permanentes, mientras que otras se enfrentan al resto del siglo XXIS tSiglo. El equipo calculó el año en que la humedad media del suelo superará el umbral que define una megasequía o un megapluvial. «En otras palabras, ¿cuándo las condiciones promedio superarán lo que llamaríamos una megasequía si sucede ahora? [and never return to ‘normal’] dijo Stevenson.

El oeste de los Estados Unidos ya superó ese punto de referencia, y hay otros lugares que se mueven en esa dirección, incluidos Australia, el sur de África y Europa occidental. «Pero de nuevo, eso es si usamos la definición actual de sequía», dijo Stevenson.

Los autores argumentan que debemos pasar de definiciones rígidas a explicaciones más matizadas de la sequía y la precipitación. «Nuestra idea de normalidad no tiene sentido cuando lo ‘normal’ sigue cambiando», agregó Stevenson.

Los modelos climáticos indican que la humedad promedio del suelo seguirá cayendo en muchas regiones. Sin embargo, los conjuntos del equipo sugieren que la humedad del suelo continuará experimentando fluctuaciones relacionadas con la sequía en comparación con la línea de base cada vez más seca, al igual que hoy.

La fluctuación subraya la necesidad de considerar tanto los cambios a largo plazo como los altibajos habituales asociados con sequías y precipitaciones históricas. «El desafío clave de la gestión será adaptarse a la inexorable disminución de la disponibilidad de agua, ya que esto supera el impacto esperado de futuras megasequías», dijo la coautora Julia Cole, profesora de la Universidad de Michigan.

Los patrones de precipitación, por otro lado, se están volviendo mucho más extremos. El aire caliente contiene más humedad que el aire frío. Entonces, a medida que la atmósfera se calienta, podrá absorber más humedad de las áreas secas y arrojar más precipitaciones en las regiones húmedas.

«Queríamos considerar tanto la precipitación como la humedad del suelo al mismo tiempo, ya que esto puede ser importante para la gestión del agua», dijo Stevenson. Por ejemplo, necesitamos adaptar la infraestructura a condiciones más secas en el oeste americano, pero esa infraestructura también necesita manejar lluvias más intensas.

«Cuando decimos que estamos en una sequía, la suposición es que eventualmente la sequía terminará y las condiciones volverán a la normalidad», dijo Stevenson. «Pero si nunca volvemos a la normalidad, entonces tendremos que ajustar todas las formas en que usamos el agua con la expectativa de que la normalidad se vuelva más y más seca cada año».

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