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La producción de combustible para aviones más limpio muestra signos de auge en los Estados Unidos y en todo el mundo, impulsando lo que puede ser la mejor herramienta a corto plazo para reducir las emisiones de la aviación.

Las aerolíneas se están comprometiendo a comprar millones de galones del llamado combustible de aviación sostenible (SAF) para alcanzar sus objetivos de cero emisiones netas, y los fabricantes están ampliando significativamente su capacidad. Según representantes de la industria, esto crea las condiciones para un crecimiento exponencial en la próxima década.

La producción mundial del combustible más limpio alcanzó al menos 80 millones de galones en 2022, un aumento estimado del 200 por ciento con respecto a los niveles de 2021, según las estimaciones, lo que pone a la industria de los biocombustibles en camino de alcanzar un «punto de inflexión» esperado de alrededor de 8 mil millones de galones producidos. anualmente para ser alcanzado en 2030, dijo la Asociación Internacional de Transporte Aéreo (IATA).

«Veo que todas las piezas se juntan mucho más rápido que en cualquier otro momento de mi carrera», dijo Michael McAdams, presidente de la Asociación de Biocombustibles Avanzados. «SAF es la chica bonita en este baile de combustible bajo en carbono y ahora veo mucho impulso».

El crecimiento proyectado no es lo suficientemente cerca para satisfacer la demanda global (el consumo de SAF alcanzó los 60 mil millones de galones el año pasado), pero el aumento se considera un paso importante para la industria de las aerolíneas, que enfrenta una presión cada vez mayor para descarbonizarse.

El combustible para aviones más limpio, elaborado a partir de recursos renovables como los desechos agrícolas, es más caro que el combustible para aviones tradicional, pero los defensores dicen que puede reducir las emisiones de los vuelos hasta en un 80 por ciento. Hasta que la electricidad pueda propulsar aviones a gran escala, podría ser un pilar en los esfuerzos para reducir las emisiones de los aviones, que representan el 3 por ciento de todo el dióxido de carbono liberado a la atmósfera.

IATA, que representa a unas 300 aerolíneas, estima que el combustible más limpio representará alrededor del 65 por ciento de las reducciones de carbono necesarias para alcanzar cero emisiones netas en la industria de las aerolíneas a mediados de siglo, una meta en la que se está trabajando en más de 190 países. acordado en octubre.

«Hay una enorme colina que escalar para alcanzar el cero neto en la industria aeroespacial», dijo Scott Lewis, presidente de World Energy LLC, el primer fabricante comercial de SAF en América del Norte. «Es por eso que tenemos que empezar ahora. Tenemos que usar toda la tecnología que podamos, tenemos que tener nuevos desarrolladores de tecnología trabajando como locos”.

Los líderes de la industria atribuyen el aumento de la producción a una combinación de factores, incluida la innovación tecnológica, mayores inversiones en instalaciones de fabricación, más compromisos de las aerolíneas y un mayor apoyo de los gobiernos, incluida la administración Biden.

El presidente Joe Biden ha presionado por una mayor adopción del combustible más limpio como parte de su agenda climática. El año pasado, el gobierno lanzó el «Gran Desafío SAF» para estimular la colaboración y la inversión de las agencias con el objetivo de aumentar la producción nacional de SAF a 3 mil millones de galones por año para 2030.

La ley de mitigación de la inflación que Biden promulgó en agosto incluye créditos fiscales para la producción de SAF durante los próximos cinco años, lo que, según los funcionarios de la industria, ayudará a reducir los costos y aumentará la demanda (cable climático12 de agosto).

Las aerolíneas, criticadas por depender de las compensaciones de carbono en sus esfuerzos por ser más ecológicas, se comprometen cada vez más a utilizar combustibles más limpios. Según IATA, las aerolíneas han anunciado alrededor de 40 acuerdos de compra con fabricantes de SAF en lo que va del año.

JetBlue Airways Corp. anunció la semana pasada que estaba cambiando su estrategia neta cero de las compensaciones de carbono y hacia un enfoque «basado en la ciencia» que prioriza el uso de combustibles más limpios. Delta Air Lines Inc. se ha comprometido a reemplazar el 10 por ciento de su combustible para aviones con SAF para 2030. UPS tiene como objetivo impulsar casi un tercio de su flota de aviones con SAF para 2035.

World Energy está gastando $ 4 mil millones para aumentar su producción anual a 500 millones de galones para 2026 y 1 mil millones de galones para 2030. LanzaJet Inc., otro fabricante estadounidense, dice que puede vender mil millones de galones al año para 2030. Y Neste Oyj, una empresa finlandesa, planea escalar a 495 millones de galones al año para fines de 2023.

A pesar de su crecimiento, la industria manufacturera necesita un apoyo político más fuerte y mayores inversiones para cumplir con sus ambiciosos objetivos de descarbonización, según un informe reciente de Rhodium Group, una firma de investigación.

Los compromisos de las aerolíneas anunciados hasta ahora «todavía no son suficientes para aumentar realmente la producción de SAF a los niveles necesarios para una aviación limpia», dijo Eric O’Rear, analista senior de Rhodium Group. «Cuanto más podamos invertir en las rutas de producción de SAF, antes podremos ver que esas rutas alcanzan algún tipo de escala comercial».

Las inversiones en investigación y desarrollo pueden ayudar a acelerar este cambio al reducir los costos de producción, lo que a su vez podría atraer más dinero para el desarrollo de la cadena de suministro y nuevas instalaciones. Eso podría hacer que el precio de SAF sea más competitivo en comparación con el combustible para aviones tradicional, según el informe.

McAdams, de la Asociación de Biocombustibles Avanzados, dijo que los créditos fiscales en la Ley de Reducción de la Inflación ayudarían a aumentar la producción, pero lamentó su pausa de cinco años y dijo que se necesitaba más tiempo para atraer capital para instalaciones de producción más grandes.

El Grupo Rhodium dijo que las medidas gubernamentales adicionales podrían «eliminar el riesgo» de las inversiones en activos de SAF, exigir regulaciones de consumo para las aerolíneas y conducir a avances en la investigación a través de asociaciones público-privadas.

«No podemos ser demasiado optimistas, es un viaje desafiante», dijo Lewis de World Energy. «La gente tiene que hacer un esfuerzo aquí para realmente crear la industria en la escala que necesita para marcar la diferencia».

E&E News reimpreso con permiso de POLITICO, LLC. Copyright 2022. E&E News ofrece noticias importantes para los profesionales de la energía y el medio ambiente.

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