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Sistema de lanzamiento espacial de la NASA en la plataforma 39B en el Centro Espacial Kennedy. Crédito: NASA/Joel Kowsky

Un problema con una válvula de helio en la etapa superior del cohete lunar Space Launch System requerirá que los equipos de tierra carguen solo parcialmente el vehículo de lanzamiento gigante con propulsores criogénicos durante un próximo ensayo general de cuenta regresiva, dijeron funcionarios de la NASA el sábado.

En lugar de cargar por completo ambas etapas del hidrógeno líquido criogénico y el oxígeno líquido del cohete, la NASA ahora se enfoca solo en bombear propulsor a la etapa central, el elemento más grande del vehículo de lanzamiento gigante.

La NASA también confirmó que los equipos apuntan ahora el jueves a la próxima oportunidad de cargar propulsores criogénicos en el cohete lunar del Sistema de Lanzamiento Espacial en el Centro Espacial Kennedy. Esto es tres días más tarde de lo previsto anteriormente.

El ensayo general húmedo «modificado» tendrá «operaciones mínimas de propulsor» en la etapa preliminar de propulsión criogénica del SLS, dijo la NASA en una publicación de blog el sábado temprano. Funcionarios de la NASA decidieron el viernes trasladar el proceso de reabastecimiento de combustible criogénico de lunes a jueves, pero no anunciaron la decisión hasta la madrugada del sábado.

Una «llamada a las estaciones» está programada para el martes en la sala de tiro del Centro Espacial Kennedy, lo que llevará al reabastecimiento de combustible el jueves por la mañana.

«La prueba modificada permitirá a los ingenieros cumplir con los objetivos de prueba críticos para el éxito del lanzamiento», dijo la NASA.

La NASA dijo que los ingenieros identificaron una válvula de retención de helio problemática vinculada a la etapa superior del SLS, pero la declaración de la agencia no dejó en claro si la válvula está en el cohete o en la torre de lanzamiento móvil en la plataforma 39B. Como resultado, la NASA dijo que no llenaría la etapa superior con propulsores criogénicos «para garantizar la seguridad del hardware de vuelo».

Según Madison Tuttle, portavoz de la NASA, la válvula es parte de la etapa preliminar del motor criogénico, pero no del motor RL10 de la etapa.

A principios de esta semana, la NASA dijo que tenía problemas para mantener la presión de purga de helio en el motor Aerojet Rocketdyne RL10 en la etapa superior después de reemplazar un regulador en la estructura del vehículo de lanzamiento móvil en la plataforma. La etapa superior en sí fue construida por United Launch Alliance y es una versión modificada de la etapa superior volada en el cohete comercial Delta 4 Heavy de ULA.

La etapa central fue fabricada por Boeing y está propulsada por cuatro motores RS-25 que quedaron del programa del transbordador espacial.

Todo el cohete contendrá 755.000 galones de propelente criogénico cuando esté completamente cargado. La etapa superior tiene capacidad para 22,000 galones y los tanques de la etapa central tienen capacidad para 733,000 galones.

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La etapa provisional de propulsión criogénica (ICPS) para el primer vuelo de prueba de SLS se muestra en la instalación de integración horizontal de United Launch Alliance en Cabo Cañaveral en 2018. Crédito: NASA/Ben Smegelsky

El problema de la válvula de retención de helio surgió en relación con el problema de presión de purga de helio del jueves, dijo Tuttle. Los ingenieros y técnicos realizaron más inspecciones y solucionaron problemas el viernes antes de que los gerentes decidieran posponer la muestra del tanque criogénico para el jueves y renunciar a la carga de la etapa superior.

«El helio se usa para varias operaciones, incluido el lavado del motor o la limpieza de las líneas antes de agregar propulsores durante el reabastecimiento de combustible, así como el drenaje de los propulsores», dijo la NASA. “Una válvula de retención es un tipo de válvula que permite que el líquido o el gas fluya en una dirección específica y evita el reflujo. La válvula de retención de helio tiene unas tres pulgadas de largo y evita que el helio retroceda del cohete”.

La NASA planeó originalmente cargar propulsores criogénicos en el cohete lunar SLS el pasado domingo 3 de abril. Sin embargo, un problema con los ventiladores de piso en la plataforma obligó a los funcionarios a posponer la prueba hasta el lunes, cuando múltiples problemas con el sistema de piso suspendieron la carga de propulsor.

El lunes por la tarde, los ingenieros comenzaron a cargar oxígeno líquido en la etapa central, pero una válvula manual mal configurada en la plataforma impidió la carga de hidrógeno líquido y el equipo de lanzamiento de la NASA abortó la prueba de cuenta regresiva.

Una vez que se completa la prueba del tanque y los gerentes están satisfechos de que se han cumplido todos los objetivos requeridos, el equipo de lanzamiento de la NASA drenará el propulsor de la fase central y devolverá el cohete y la cápsula de tripulación Orion al edificio de ensamblaje de vehículos para las pruebas finales, las inspecciones y los preparativos para configurar el lanzamiento. para Artemis 1 vuelo de prueba alrededor de la luna.

La NASA dijo que los ingenieros podrían reemplazar la válvula si es necesario una vez que el cohete regrese al edificio de ensamblaje. «Los equipos confían en que pueden reemplazar la válvula una vez que regresen al VAB», dijo la agencia.

La misión Artemis 1 es el primer vuelo de prueba del programa lunar Artemis de la NASA. El vuelo de prueba será un crucero de prueba no tripulado para la nave espacial Orion y el primer vuelo del aerodeslizador SLS antes de que los astronautas se abrochen el cinturón para futuras misiones de Artemis.

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