China ha tenido unos años extraordinarios en la exploración espacial y sus ambiciones son cada vez más audaces. La Administración Nacional del Espacio de China ha publicado una descripción general de sus planes para los próximos cinco años, incluido el lanzamiento de un vehículo robótico a un asteroide, la construcción de un telescopio espacial que pueda competir con el Hubble y sentar las bases para una onda gravitacional basada en el espacio. detector.

Las misiones se destacaron en un libro blanco titulado Programa espacial de China: una perspectiva para 2021 publicado el mes pasado. Los planes continúan la tendencia del país de enfatizar misiones que se enfocan en la ciencia en lugar del desarrollo y aplicaciones de tecnología, dice Shuang-Nan Zhang, astrónomo del Instituto de Física de Alta Energía en Beijing. «Esa es una muy buena señal», dice. «Es un aumento continuo en la inversión en la exploración del universo».

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Visita un asteroide

China tiene la intención de lanzar sondas de asteroides para estudiar los asteroides cercanos a la Tierra y los cometas helados que tienen órbitas similares a las de los asteroides. La misión, que probablemente se llamará ZhengHe en honor a un explorador chino de la dinastía Ming, sería la primera del país en visitar un asteroide y podría lanzarse en 2024. Ella seguirá a la NASA después de las exitosas misiones de asteroides Hayabusa y OSIRIS-Rex de Japón, que se espera que devuelvan rocas espaciales a la Tierra el próximo año.

ZhengHe volará durante diez años, aterrizando inicialmente en un antiguo asteroide llamado HO3 o Kamo’oalewa, que orbita la Tierra como un cuasi-satélite (ver Earth’s Pet Rock). Los científicos esperan que su estudio les dé una idea de las condiciones en el sistema solar primitivo. Según la correspondencia publicada en ,1 ZhengHe se anclará en el asteroide antes de que tome su muestra. astronomía natural el año pasado. ZhengHe regresará a la órbita terrestre en 2026 para dejar caer a su presa, que se lanzará en paracaídas al suelo. La nave espacial luego girará alrededor de la Tierra y Marte y viajará al cometa 311P/PANSTARRS en el espacio.

A una base lunar

No contenta con recuperar las primeras muestras lunares desde la década de 1970, China aprobó tres misiones lunares más en diciembre, todas enfocadas en el polo sur de la luna, donde el país está considerando construir una base lunar.

Chang’e-7, cuyo lanzamiento está previsto para 2024, llevará a cabo un estudio detallado del polo sur de la luna, incluido el mapeo de la distribución del hielo en sus cráteres sombreados. Le seguirá Chang’e-6, con el objetivo de recuperar muestras de suelo polar. El hielo es un tesoro para los científicos que lo utilizan para estudiar la historia de la luna y para los buscadores que esperan usarlo como combustible para cohetes y para abastecer bases lunares.

También comienza el trabajo en Chang’e-8, que no está programado para volar hasta 2030; Esto pondrá a prueba «tecnologías centrales» para una estación de investigación lunar internacional tripulada, el foco del programa lunar de China después de 2025. Rusia y China firmarán un acuerdo intergubernamental para construir conjuntamente una base de investigación «lo antes posible este año», dijo Wu. Yanhua, viceadministrador de la Administración Nacional del Espacio de China (CNSA), en la conferencia de prensa de lanzamiento del libro blanco. Sin embargo, enfatizó que la empresa está abierta a todas las naciones.

Wu agregó que China quiere expandir y profundizar la cooperación internacional, incluso en la exploración lunar; sobre la estación espacial china Tiangong en construcción; y exploración planetaria.

Marte y más allá

China dio su primer salto al espacio interplanetario con el orbitador Tianwen-1, que aterrizó en Marte en mayo. Según el libro blanco, China completará la investigación para enviar una nave a Marte para tomar muestras de rocas y traerlas de regreso a la Tierra. Esta misión podría comenzar en 2028. (El rover Perseverance de la NASA recolectó las primeras rocas marcianas en 2021. La agencia espera devolverlas a la Tierra como parte de una misión conjunta con la Agencia Espacial Europea (ESA) a partir de 2026).

El libro blanco también establece los planes de China para eventualmente avanzar más en el sistema solar. Durante los próximos cinco años, se completará una investigación clave para una misión para explorar Júpiter y su sistema lunar lleno de océanos. Según informes de prensa, esta misión podría lanzarse en 2029, lo que significa que se uniría a la misión JUICE de la ESA y a la misión Europa Clipper de la NASA, cuyo vuelo está programado para 2023 y 2024. «El espacio es sin duda otra área en la que China ve muchas oportunidades para avances científicos», dice Zhang.

El país también se ha fijado el objetivo de explorar los límites del sistema solar. Las agencias de financiación de China aún tienen que confirmar esto o la misión de Júpiter, pero «una mención en el plan es ciertamente útil», dice Zhan Hu, astrónomo de los Observatorios Astronómicos Nacionales en Beijing.

Un nuevo Hubble: el Telescopio Espacial Xuntiano

China también planea lanzar un telescopio espacial llamado Xuntian, que significa «exploración del cielo». Esto generará imágenes en las mismas longitudes de onda (ultravioleta, visible e infrarroja) que las utilizadas por el telescopio espacial Hubble de la NASA.

Ligeramente más pequeño que el Hubble, el Xuntian no igualará la resolución de su predecesor; pero en un momento dado, Xuntian capturará una porción del cielo 300 veces mayor. Eso le permitirá estudiar un volumen mucho mayor del universo que el Hubble, dice Zhan, que trabaja en Xuntian.

La mayor parte de los primeros 10 años de Xuntian se dedicarán a comprender la historia y la evolución del universo a través de un estudio exhaustivo del cielo. El telescopio se acoplará regularmente a la estación espacial Tiangong de China para reabastecimiento de combustible y mantenimiento. Zhan dice que el equipo planea entregar el telescopio a fines de 2023, listo para su lanzamiento en 2024. «El cronograma es muy ajustado», dice.

Detección de ondas gravitacionales en el espacio

China quiere avanzar en los planes para lanzar un detector de ondas gravitacionales basado en el espacio llamado Taiji a principios de la década de 2030. Si luego sale al mercado, sería el primero de su tipo.Tal misión observaría ondas de menor frecuencia que las detectadas por detectores terrestres como Advanced LIGO, lo que le permitiría detectar agujeros negros de mayor masa, incluidos los en el universo primitivo.

Pero el experimento sería complejo: detectar ondas en el espacio-tiempo significa detectar cambios de solo unas pocas billonésimas de metro en las distancias entre tres naves espaciales colocadas a tres millones de kilómetros de distancia en forma de triángulo.

Un primer satélite piloto, llamado Taiji-1, completó con éxito su misión en 2019, y los investigadores ahora esperan volar una misión de dos satélites en 2024-25 para probar las tecnologías de precisión necesarias. Esto eliminará «todos los obstáculos técnicos» para la última misión de Taiji, dice Yue-Liang Wu, físico de la Universidad de la Academia de Ciencias de China en Beijing.

La ESA ha planeado durante mucho tiempo su propio observatorio de ondas gravitacionales, LISA, y ya ha volado con éxito un pionero. Sin embargo, el lanzamiento de LISA no está previsto antes de 2037. Juntas, las dos redes podrían usarse para medir la constante de Hubble, que describe la expansión del universo, con mucha mayor precisión que los detectores terrestres, dicen los investigadores detrás de la misión.

Este artículo se reproduce con permiso y se publicó por primera vez el 18 de febrero de 2022.

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