Después de recibir un tratamiento experimental para evitar que el cuerpo se ataque a sí mismo, cinco personas ya no tienen síntomas de lupus.

Este tratamiento, llamado terapia de células CAR-T, parece haber restablecido el sistema inmunológico de los pacientes y enviado su enfermedad autoinmune a la remisión, informan los investigadores el 15 de septiembre en naturopatía. Aún no está claro cuánto durará el alivio o si la terapia funcionará en todos los pacientes.

Aún así, los resultados podrían ser «revolucionarios», dice el inmunólogo Linrong Lu del Instituto de Terapia Inmune de Shanghai en la Facultad de Medicina de la Universidad Jiao Tong de Shanghai, que no participó en el estudio. La terapia con células CAR-T se ha utilizado en varios tipos de cáncer, pero aún se está probando en enfermedades autoinmunes (Número de serie: 2.2.22).

En el nuevo estudio, los cinco participantes entraron en remisión sin requerir ningún medicamento adicional más allá de las células CAR-T modificadas genéticamente. El objetivo de estas células modificadas genéticamente (células inmunitarias vitales para combatir las infecciones) regresó unos meses después de que fueran destruidas. Algunas de estas células están preparadas para atacar virus y bacterias, pero no las células sanas de los participantes del estudio.

No se sabe cuántas personas en todo el mundo tienen lupus, una enfermedad dolorosa en la que unas proteínas inmunitarias llamadas anticuerpos atacan los tejidos y órganos sanos (Número de serie: 25/04/19). Se estima que entre 161 000 y 322 000 personas en los Estados Unidos viven con la forma más común, el lupus eritematoso sistémico. Si bien existen terapias efectivas, estos tratamientos no funcionan para todos.

Las cinco personas en el estudio tenían esta forma común, con síntomas resistentes a varios medicamentos para el lupus de uso común, como la hidroxicloroquina. Sin embargo, los estudios de laboratorio en ratones sugirieron que las células CAR-T podrían ayudar. Entonces, el inmunólogo Georg Schett y sus colegas tomaron células T de cada paciente y modificaron genéticamente las células para buscar y matar cualquier célula productora de anticuerpos. Los cinco participantes, cuatro mujeres y un hombre, de entre 18 y 24 años, estaban en remisión tres meses después de haber sido tratados con las células alteradas.

Las células productoras de anticuerpos, llamadas células B, desaparecieron de las muestras de sangre cuando las células CAR-T las mataron. Pero las células B son una defensa importante contra enfermedades infecciosas como el sarampión. Afortunadamente, las células inmunes no han desaparecido permanentemente, dice Schett de la Universidad Friedrich-Alexander de Erlangen-Nuremberg en Alemania. Unos meses más tarde, la médula ósea de los pacientes había crecido más. Las células B habían regresado; no era el lupus.

«En cierto modo, eso significa que tenemos un sistema inmunológico reiniciado en estos jóvenes», dice Schett.

Por lo general, el sistema inmunitario tiene puntos de control que eliminan las células que atacan el cuerpo en lugar de un invasor extraño. Las enfermedades autoinmunes como el lupus ocurren cuando estas células, que se reconocen y se atacan a sí mismas, escapan al escrutinio. Para que el lupus regrese, el mismo error podría tener que ocurrir dos veces, dice Schett. “Hasta ahora creemos que la enfermedad ha desaparecido”.

Para estar seguro, el equipo necesita más tiempo para seguir a los participantes. En agosto de 2021, los investigadores informaron en el Revista de medicina de Nueva Inglaterra que la primera participante tratada, una mujer de 20 años, estaba en remisión tres meses después de recibir el fármaco. Ahora este paciente ha estado sano durante un año y medio, dice Schett. Los otros cuatro han estado sanos durante seis meses a un año. El tiempo dirá cuánto tiempo estas personas permanecen libres de lupus.

Tampoco está claro qué personas podrían beneficiarse más de la terapia de células T con CAR. Los síntomas y la gravedad del lupus varían de una persona a otra. Por ejemplo, el tratamiento podría ser más útil para los pacientes que se encuentran en las primeras etapas de la enfermedad antes de que se vuelva demasiado grave, dice Lu. Sin embargo, si los ensayos clínicos futuros resultan efectivos, la terapia con células CAR-T podría ser otra forma de brindar esperanza a los pacientes con la enfermedad.

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