Un estudio de estudiantes japoneses por primera vez midió cómo cambia la actividad cerebral después de solo unos meses de aprender un nuevo idioma. Los resultados muestran que adquirir un nuevo idioma inicialmente aumenta la actividad cerebral, que luego disminuye a medida que mejoran las habilidades lingüísticas.

«En los primeros meses, se puede medir cuantitativamente la mejora del lenguaje mediante el seguimiento de la activación cerebral», dijo el profesor Kuniyoshi L. Sakai, neurocientífico de la Universidad de Tokio y autor principal del estudio recientemente publicado en Límites en la neurociencia del comportamiento.

Los investigadores siguieron a 15 voluntarios cuando se mudaron a Tokio y tomaron clases de introducción al japonés durante al menos tres horas al día. Todos los voluntarios eran hablantes nativos de idiomas europeos de veintitantos años, que habían aprendido inglés previamente cuando eran niños o adolescentes, pero no tenían experiencia previa en aprender japonés o viajar a Japón.

Los voluntarios completaron pruebas de lectura y comprensión auditiva de opción múltiple después de al menos ocho semanas de clases y de seis a catorce semanas después. Los investigadores optaron por evaluar solo las habilidades lingüísticas «pasivas» de lectura y comprensión auditiva, ya que pueden evaluarse de manera más objetiva que las habilidades «activas» de escritura y expresión oral. Los voluntarios estaban en un escáner de imágenes por resonancia magnética (MRI) durante las pruebas para que los investigadores pudieran medir el flujo sanguíneo local alrededor de sus regiones cerebrales, un indicador de la actividad neuronal.

«En términos simples, hay cuatro regiones del cerebro que se especializan en el lenguaje. Incluso en una lengua materna, un segundo o tercer idioma, las mismas regiones son responsables», dijo Sakai.

Estas cuatro regiones son el centro gramatical y el área de comprensión en el lóbulo frontal izquierdo y las áreas para el procesamiento auditivo y el vocabulario en el lóbulo temporoparietal. Además, las áreas de memoria del hipocampo y las áreas visuales del cerebro, los lóbulos occipitales, se activan para apoyar las cuatro regiones relacionadas con el lenguaje mientras se realizan las pruebas.

Durante las pruebas iniciales de lectura y comprensión auditiva, estas áreas en el cerebro de los voluntarios mostraron un aumento significativo en el flujo sanguíneo, lo que indica que los voluntarios estaban pensando mucho en reconocer los caracteres y sonidos del idioma desconocido. Los voluntarios obtuvieron alrededor del 45% de precisión en las pruebas de lectura y el 75% de precisión en las pruebas de comprensión auditiva (las conjeturas al azar en las pruebas de opción múltiple darían un 25% de precisión).

Los investigadores pudieron distinguir entre dos subregiones del hipocampo durante las pruebas de audición. El patrón de activación observado encaja con las funciones descritas anteriormente para el hipocampo anterior en la codificación de nuevos recuerdos y para el hipocampo posterior en la recuperación de información almacenada.

En la segunda prueba, unas semanas después, los puntajes de las pruebas de lectura de los voluntarios mejoraron a un promedio del 55%. Su precisión en las pruebas de audición se mantuvo sin cambios, pero pudieron seleccionar una respuesta más rápidamente, lo que los investigadores interpretan como una mejor comprensión.

Al comparar los resultados de las primeras pruebas con las segundas pruebas, después de más semanas de estudio, los investigadores encontraron una disminución de la activación cerebral en el centro gramatical y en el área de comprensión durante las pruebas de audición, así como en las áreas visuales de los lóbulos occipitales. durante las pruebas de lectura.

«Esperamos que la activación cerebral disminuya después de aprender con éxito un idioma porque la comprensión no requiere tanta energía», dijo Sakai.

Durante la segunda prueba de audición en particular, los voluntarios tuvieron una activación levemente mayor del área de procesamiento auditivo de sus lóbulos temporales, probablemente debido a una mejor «voz mental» durante la escucha.

«Los principiantes no han dominado los patrones de sonido del nuevo idioma, por lo que no pueden recordarlos e imaginarlos bien. Todavía usan mucha energía para reconocer el idioma en contra de las letras o las reglas gramaticales», dijo Sakai.

Este patrón de cambios en la activación cerebral, un aumento inicial dramático durante la fase de aprendizaje y una disminución a medida que el nuevo idioma se adquiere y consolida con éxito, puede brindar a los expertos en neurobiología del lenguaje una herramienta biométrica para evaluar los planes de estudio para los estudiantes de idiomas o posiblemente para las personas. que recuperan sus habilidades lingüísticas y se han perdido después de un derrame cerebral u otra lesión cerebral.

«En el futuro, podemos medir la activación cerebral para poder comparar objetivamente diferentes métodos de aprendizaje de idiomas y elegir una técnica más eficaz», dijo Sakai.

Hasta que se pueda encontrar un método ideal, los investigadores de UTokyo recomiendan aprender un idioma en un entorno natural, al estilo de inmersión, como estudiar en el extranjero o de una manera que active simultáneamente las cuatro regiones del lenguaje del cerebro.

Este patrón de activación cerebral a lo largo del tiempo en los cerebros de voluntarios individuales refleja los resultados de investigaciones anteriores (ver Figura 3E en Science DOI: 10.1126 / science.1113530) en las que Sakai y su personal trabajaron con personas de habla japonesa de 13 y 19 años. Los ancianos que hablaban inglés estudiaban en las lecciones normales de las escuelas públicas de Tokio. Seis años de estudio parecieron permitir que los jóvenes de 19 años entendieran tan bien el segundo idioma que los niveles de activación cerebral cayeron a niveles similares a los de su lengua materna.

El estudio reciente confirmó el mismo patrón de cambios en la activación cerebral en solo unos meses, no años. Esto puede ser un estímulo para cualquiera que busque aprender un nuevo idioma como adulto.

«Todos tenemos el mismo cerebro humano, por lo que podemos aprender cualquier lenguaje natural. Debemos intentar compartir ideas en varios idiomas para desarrollar mejores habilidades de comunicación, pero también para comprender mejor el mundo, para ampliar nuestras opiniones sobre otros personas. «La sociedad del futuro», dijo Sakai.

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Este estudio es un estudio observacional longitudinal revisado por pares de 15 personas publicado en Límites en la neurociencia del comportamiento.

Publicación de investigación

Kuniyoshi L. Sakai, Tatsuro Kuwamoto, Satoma Yagi y Kyohei Matsuya. 26 de marzo de 2021. Cambios dependientes de la modalidad en la activación cerebral mediante la adquisición de una segunda lengua en el extranjero. Límites en la neurociencia del comportamiento. DOI: 10.3389 / fnbeh.2021.631957

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