Alibaba Damo Academy es una instalación de investigación y desarrollo (I + D) híbrida única. Como organización científica independiente de orientación académica fundada en Hangzhou, China en 2017, también es una empresa de investigación independiente de su fundador, el gigante chino de la tecnología de Internet Alibaba. Los canales de desarrollo de proyectos de Damo se centran en el desarrollo de tecnologías basadas en datos para abordar desafíos comerciales y sociales fundamentales, como la reducción de la congestión en las megaciudades y la productividad de la fuerza laboral en logística. Sin embargo, el enfoque para resolver estos problemas fundamentales se enfoca específicamente en principios y desarrollos orientados a la comercialización que los ejecutivos de Damos creen que ayudarán a acortar su ciclo de desarrollo y mejorar la eficiencia de su investigación científica.

El enfoque de Damo hacia la investigación y el desarrollo es un fundamento vinculado a un objetivo estratégico aún más profundo: que la Academia debe «sobrevivir» para convertirse en un desarrollador duradero, sostenible e independiente de todas las innovaciones tecnológicas del grupo. A medida que Damo «surge de la sombra del árbol de Alibaba» (parafraseando una de las metáforas favoritas del fundador Jack Ma), la empresa matriz sigue siendo fundamental para su éxito: los desafíos tecnológicos y operativos del entorno empresarial de Alibaba sirven como fuente de inspiración para Damo.

Damo clasifica sus proyectos de tecnología en «emergentes» (tecnología de vanguardia), «discusión madura» (tecnología comercializable) y «comercializados» (listos para ser un producto). Los proyectos «comercializados» y algunos «proyectos de debate maduros» están estrechamente vinculados a los procesos de desarrollo de tecnología de Alibaba a través de un virtuoso ciclo de I + D. El objetivo es llevar conceptos al mercado rápidamente a través de un proceso de innovación económica que utiliza recursos de desarrollo ligeros, escalables y compartibles: más Por ejemplo, más del 80% de los proyectos llevados a cabo por el laboratorio de reconocimiento de voz de Damo alojan sus aplicaciones en la nube.

Dichas aplicaciones incluyen la tecnología de análisis de imágenes médicas habilitada por IA, que según Damo puede realizar pruebas clínicas para la neumonía coronaria en menos de dos segundos y proporciona un diagnóstico completo con una precisión del 99% en 20 segundos, lo que ayuda a los hospitales a mejorar significativamente su proceso de diagnóstico para acelerar. Una división de robótica de Damo está probando un robot logístico autónomo de última milla inspirado por la presión ejercida sobre la creciente demanda de comercio electrónico de China de servicios de entrega puerta a puerta. El robot puede potencialmente realizar 500 entregas a más de 100 kilómetros por día con cuatro kilovatios hora de electricidad, controlar condiciones complejas de carreteras y ciudades y diferenciar entre peatones y vehículos.

Grandes cabezas para los problemas de las grandes ciudades

Otros proyectos de Damo intentan abordar una variedad de desafíos organizacionales y sociales a través de programas multifuncionales y de múltiples aplicaciones. Un buen ejemplo de esto son los proyectos de Damos que utilizan el procesamiento del lenguaje natural en asistentes digitales habilitados para IA para aumentar la eficiencia operativa en las empresas. Damo ha desarrollado un prototipo de una herramienta de análisis de conversación natural que tiene como objetivo mejorar las capacidades de los altavoces inteligentes en la oficina más allá de las interacciones relativamente rudimentarias que los consumidores tienen con sus dispositivos (comandos verbales en gran parte simples para realizar búsquedas en Internet o navegar por sitios web de comercio electrónico) ting wu (Chino para escuchar y comprender). Se utiliza para escuchar reuniones con múltiples participantes y analizar patrones de discusión para crear resúmenes informativos y asignar elementos de acción después de la reunión.

Fuente: Academia Alibaba Damo

El modelo de idioma de Damo también se utilizó para desarrollar un servicio de traducción simultánea para AliExpress (el mercado minorista global de Alibaba) que está integrado en la plataforma de lealtad y permite a los proveedores comerciales participantes traducir del chino al inglés, ruso, español y francés. El servicio se lanzó el año pasado durante el Alibaba Global Shopping Festival (también conocido como Día de los Solteros) el 11 de noviembre. Damo informa que el 70% de sus clientes distribuidores utilizaron el servicio. La tecnología también se utilizó para el chatbot de servicio al cliente de la empresa, Alime, que sirvió a más de 50 millones de usuarios activos en los sitios web de comercio electrónico Taobao y Tmall de la empresa durante el Día de los Solteros.

Conectado a tierra, pero alcanzando las nubes

Según Xu Yinghui, vicepresidente de Alibaba Group y director del Laboratorio de Visión de Damo, la dirección de I + D no se guía por indicadores formales de desempeño, sino que se define por cinco términos clave, todos los cuales sustentan el enfoque de la academia en la innovación práctica. “La primera es escalable: queremos que todas nuestras aplicaciones tengan un gran impacto y no tiene sentido mantener las cosas en estado de demostración. El segundo es interpretable: necesitamos convertir las cajas negras de los algoritmos y otras herramientas nuevas en cajas blancas. El tercero es la velocidad, luego la asequibilidad y luego la utilidad pública, para que la mayor cantidad posible de personas puedan disfrutar de la tecnología ”, dice Xu.

Jin Rong, vicepresidente de Alibaba Group y director del Laboratorio de Inteligencia de Máquinas de Damo, cree que el enfoque de I + D «impulsado por la demanda» de la academia es diferente al de otros institutos de investigación. “Las buenas tecnologías deben tener perspectivas de aplicación y resolver problemas prácticos de manera eficaz, no solo tecnológicos, sino también organizativos u operativos. Los proyectos se crean para los requisitos específicos del mercado y los resultados de la investigación y el desarrollo se traducen rápidamente en escenarios comerciales y de aplicaciones ”, dice Jin. Esto culmina en un proceso de producción «en el que la tecnología se almacena en nuestra plataforma en la nube lo más rápido posible», lo que garantiza una mayor escalabilidad y accesibilidad, así como una rentabilidad continua: la «ingeniería de costos controlables» en el lenguaje de Alibaba. «Es un problema temprano o tardío, pero no un problema de sí o no», dice Jin.

En este sentido, las limitaciones de tiempo y costes de Damo fomentan la innovación: para que el proyecto empresarial sea rentable, la eficiencia de costes debe fluir en el trabajo. Si bien la investigación de IA de Damo es profunda y significativa, los experimentos de ejecución libre que no están vinculados a una aplicación práctica están mal vistos. “Primero, una idea tiene que sobrevivir en el mundo real y no en sus propios pensamientos”, dice Hua Xiansheng, director del Laboratorio de Cerebros de la Ciudad de la Academia. Los líderes de Damo creen que es este espíritu lo que ha llevado a la academia a participar rápidamente en numerosos proyectos pioneros en sectores fundamentales de gran alcance como la nueva arquitectura informática y la conducción autónoma, así como en aplicaciones industriales en sectores como la salud, la logística, el transporte y educación. Damo se esfuerza por resolver problemas profundos, dañinos y socialmente significativos, pero con un pragmatismo arraigado, se esfuerza por seguir creciendo mucho más allá de la sombra de sus padres.

Este contenido fue producido por la Academia Alibaba Damo. No fue escrito por el personal editorial de MIT Technology Review.

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