El nuevo Shepard Booster de Blue Origin se lanza el miércoles a las 12:51 p.m. EDT (11:51 a.m. CDT; 1651 GMT). Crédito de la foto: Blue Origin

Blue Origin, la compañía espacial fundada por el multimillonario Jeff Bezos, dio otro paso el miércoles para llevar a la gente al borde del espacio con un vuelo de prueba suborbital de su propulsor y cápsula de tripulación New Shepard sobre el oeste de Texas.

La compañía ensayó cómo los pasajeros subirán y bajarán de la nave espacial antes y después del vuelo, pero los funcionarios no proporcionaron un cronograma de cuándo se podría lanzar el New Shepard para transportar personas a través de la atmósfera.

El misil New Shepard de 18 metros y la cápsula de la tripulación despegaron el miércoles a las 11:51 a.m. CDT (12:51 p.m. EDT; 1651 GMT) de las instalaciones de prueba en el desierto de Blue Origin al norte de Van Horn, Texas, con un retraso de más de una hora. debido a problemas inespecíficos.

Lanzado con un motor BE-3 propulsado por hidrógeno que produce 110.000 libras de empuje, el propulsor de una sola etapa despejó rápidamente la torre de lanzamiento y atravesó la atmósfera. Después de que se excedió la velocidad del sonido, el motor BE-3 se apagó y la cápsula de la tripulación se desprendió de la punta del cohete para rodar hasta un clímax o clímax justo por encima del límite de espacio reconocido internacionalmente de 100 kilómetros. sobre el planeta.

Sin la velocidad necesaria para entrar en la órbita terrestre, la cápsula y el cohete se hundieron de nuevo a la Tierra después de alcanzar la cúspide de su trayectoria suborbital.

El propulsor New Shepard desplegó un freno de aire, volvió a encender su motor principal BE-3 regulable y extendió las patas de aterrizaje para un aterrizaje vertical en el sitio de prueba de Blue Origin en el oeste de Texas, aproximadamente siete minutos y medio después del despegue. Mientras tanto, la cápsula desplegó tres paracaídas para un aterrizaje cercano unos 10 minutos después del despegue.

Blue Origin elogió el vuelo de prueba como un paso más hacia la gente que vuela al espacio a bordo del New Shepard.

El vuelo del miércoles marcó el decimoquinto vuelo de una cápsula de refuerzo y tripulación New Shepard, y el segundo lanzamiento y aterrizaje del nuevo cohete y nave espacial reutilizable de Blue Origin.

Blue Origin ya ha comenzado experimentos científicos en el espacio para la NASA, pero el New Shepard fue diseñado para hacer volar a turistas espaciales, científicos y astronautas comerciales y gubernamentales sobre la atmósfera, ofreciendo una vista amplia y un breve vistazo a la ingravidez.

Los pasajeros pueden levantarse de sus asientos y flotar por la cabina. Tienen unos minutos de ingravidez antes de volver a sentarse en sus asientos y volver a caer en la atmósfera.

Los empleados de Blue Origin ensayaron cómo los clientes entrarán en la cápsula de tripulación de seis asientos antes del lanzamiento el miércoles. Cuatro empleados se quedaron allí como astronautas y condujeron con dos miembros de la tripulación de apoyo en una camioneta Ford hasta la plataforma de lanzamiento.

Después de llegar a la plataforma, los astronautas adjuntos subieron las escaleras hasta la torre de la plataforma de inicio y atravesaron un portal de acceso que conducía a la nave espacial sentada en el propulsor New Shepard ya cargado. Dos empleados, Gary Lai, diseñador de New Shepard para Blue Origin, y Audrey Powers, vicepresidenta legal y de cumplimiento de la empresa, entraron en la cabina por la escotilla y abrocharon sus asientos.

Los otros cuatro asientos a bordo de la nave espacial, llamados «RSS First Step», estaban llenos de cajas de postales para niños y el maniquí Skywalker, el traje de prueba de Blue Origin con el traje de vuelo que había volado en lanzamientos anteriores.

RSS son las siglas de nave espacial reutilizable.

Después de unos minutos, Lai y Powers dejaron la nave espacial y la tripulación evacuó la plataforma de lanzamiento antes del despegue.

Los equipos de Blue Origin en el sitio de prueba en el oeste de Texas también practicaron cómo ayudar a los pasajeros a salir de la cápsula después del aterrizaje. Después de aterrizar en el desierto, los equipos de rescate se acercaron rápidamente a la nave espacial y se acercaron a la cápsula con escaleras móviles y otros dispositivos.

El ensayo general del miércoles fue la primera vez que Blue Origin había practicado en condiciones del mundo real cómo los pasajeros podían abordar la nave espacial en un propulsor completamente cargado con hidrógeno líquido y combustibles de oxígeno líquido.

La compañía no ha dicho cuánto cobrará a los clientes por un viaje en cohete New Shepard al borde del espacio. Sin embargo, la NASA está interesada en volar investigadores y astronautas en el propulsor para realizar experimentos científicos y entrenar vuelos más largos en órbita.

Audrey Powers de Blue Origin en la cápsula de la tripulación antes del vuelo de prueba del miércoles. Crédito de la foto: Blue Origin

Las personas adineradas también podrían pagar un vuelo al espacio en el New Shepard.

Blue Origin compite con Virgin Galactic, fundada por el multimillonario Richard Branson, en el mercado del turismo espacial suborbital. La nave espacial de Virgin Galactic se transporta debajo de un avión gigante, luego se libera para encender un motor de cohete y trepar sobre la atmósfera perceptible.

El avión espacial luego regresa a una pista de aterrizaje en Spaceport America, una instalación en expansión en Nuevo México.

Mientras que el cohete y la cápsula New Shepard de Blue Origin son completamente automáticos, la nave espacial de Virgin Galactic tiene dos pilotos que controlan manualmente el vehículo.

«Para New Shepard, hemos adoptado un enfoque agresivo paso a paso desde el principio», dijo Lai, el diseñador jefe del vehículo, en un video promocional producido por Blue Origin. “Debido a que es un vehículo robótico, tenemos la ventaja de poder guiarlo a través de un programa completo de pruebas de vuelo para asegurarnos de que sea seguro para los astronautas. Creemos que es muy importante no solo demostrar que tenemos un diseño muy robusto, sino que podemos repetir la hazaña una y otra vez hasta que estemos satisfechos de tener suficientes datos para que la gente vuele sobre él. «

En vuelos de prueba anteriores, Blue Origin ha demostrado que los misiles de demolición de la cápsula pueden mantener de manera segura a la nave espacial y a sus pasajeros alejados de una falla del misil, ya sea que ocurra en la plataforma antes del despegue o en vuelo.

«La cápsula es el sistema espacial más redundante y seguro que creemos que se haya diseñado o volado», dijo Lai. “Cada pequeño detalle de esta cápsula ha sido cuidadosamente pensado. No hemos hecho ningún compromiso en lo que respecta a la tolerancia a fallas. Y esa es la idea de que tienes redundancia, que si un sistema falla, tienes el sistema de respaldo y en la mayoría de los casos un respaldo en el sistema de respaldo. «

Junto con los seis asientos para pasajeros, según Blue Origin, la cápsula está equipada con paneles de visualización para la tripulación y altavoces con un micrófono y un botón de pulsar para hablar en cada asiento.

Con el botón pulsar para hablar, los pasajeros pueden hablar con el control de la misión durante un vuelo. También hay un sistema de alerta para la tripulación que brinda alertas de seguridad a los pasajeros, y un revestimiento en la pared de la cabina brinda amortiguación para los pasajeros cuando flotan en el interior y ayuda a suprimir el ruido del motor durante el despegue.

Los circuitos de refrigeración y control de humedad de la cápsula regulan las temperaturas internas y evitan que las ventanas se empañen durante el vuelo. El «Primer paso de RSS» también tiene un lavador de dióxido de carbono.

Estadísticas de vistazo rápido del vuelo de New Shepard del miércoles. Crédito de la foto: Blue Origin

El New Shepard Booster es un trampolín hacia las ambiciones más altas de Blue Origin de llevar la carga y los humanos a la órbita y, finalmente, a destinos más distantes en el sistema solar.

El cohete New Glenn de clase orbital gigante de la compañía está programado para lanzarse desde la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral en Florida a fines de 2022. Blue Origin anunció en febrero un retraso en el primer lanzamiento del cohete New Glenn desde 2021 hasta el próximo año.

Blue Origin también compite con SpaceX y Dynetics para desarrollar un módulo de aterrizaje lunar calificado para humanos para el programa Artemis de la NASA, que está diseñado para traer astronautas de regreso a la luna por primera vez desde 1972.

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