La primera misión del programa Artemis de la NASA finalmente llevó a la nave espacial Orion a un viaje alrededor de la luna, un gran paso adelante para el ambicioso plan de poner humanos en la superficie lunar a partir de 2025. También es el comienzo de los esfuerzos de gran alcance de la Casa Blanca hacia la ambición de un puesto de avanzada permanente en la Luna.

El Consejo Nacional de Ciencia y Tecnología de la Casa Blanca lanzó su nueva «Estrategia Nacional de Ciencia y Tecnología Cislunar» la semana pasada, un documento de amplio alcance que describe los objetivos de la administración Biden para el espacio cislunar, que abarca el área bajo la influencia gravitatoria de la Tierra y la Tierra es la luna. La estrategia esboza cuatro objetivos principales que, en conjunto, parecen muy razonables. Esto incluye invertir en I+D, colaborar con otros países, construir redes de comunicaciones en el espacio y mejorar la conciencia situacional general de la humanidad cerca y en la Luna.

Sin embargo, lo que este plan también sugiere es una serie de preguntas legales, políticas y ecológicas sin respuesta sobre cómo debería funcionar la vida en la superficie lunar.

«Las misiones de prueba, como Artemis 1, que se está llevando a cabo en este momento, y la próxima misión tripulada y luego el primer aterrizaje, están bastante bien planificadas», dijo a Recode Scott Pace, director del Instituto de Política Espacial de la Universidad George Washington. «La pregunta es, ‘Bueno, ¿qué sigue?'»

Parte de la respuesta a esta pregunta es «progreso de la ciencia». Estados Unidos, por ejemplo, está interesado en cómo usar el lado oculto de la luna, una zona protegida de la luna que no experimenta frecuencias de radio provenientes de la Tierra, para realizar nuevos tipos de observaciones astronómicas. Eventualmente, el desarrollo de recursos y tecnología en la superficie lunar podría facilitar el lanzamiento de futuras misiones a Marte.

Pero el gobierno está interesado en la luna por razones que van mucho más allá de ampliar el conocimiento del universo por parte de la humanidad. La nueva estrategia de la Casa Blanca enfatiza las «actividades de desarrollo económico» y el «crecimiento económico» disponibles en el espacio cislunar y en la luna, y también describe los objetivos políticos de la administración, incluida la «realización del liderazgo estadounidense».

«Está muy claro que no se trata solo de investigación y ciencia, sino también de las perspectivas económicas de la luna», dijo Namrata Goswami, analista independiente de política espacial. «Hasta ahora, Estados Unidos ha sido muy reacio a comprometerse tan claramente con la explotación industrial de los recursos lunares».

Eventualmente, si Estados Unidos logra sus objetivos, la luna podría verse muy diferente, argumenta Pace. La órbita lunar se llenaría con muchos más satélites, incluida una red GPS lunar y unEstación espacial tripulada capaz de albergar astronautas humanos y servir como lugar de descanso antes de aterrizar en la superficie lunar. Si bien no hay planes para una ciudad lunar, hay sugerencias para un puesto de avanzada permanente en el polo sur de la luna, donde las tripulaciones podrían algún día pasar rotaciones de seis meses (China y Rusia también han anunciado planes para un puesto de avanzada lunar). Eventualmente, si la NASA se sale con la suya, la superficie lunar podría incluir una serie de plantas de energía nuclear, una operación de extracción de recursos e incluso algo como Internet lunar. Teniendo en cuenta estos planes, el gobierno de los EE. UU. estima que la magnitud de la actividad humana en el espacio cislunar durante la próxima década podría superar todo lo que ha sucedido allí combinado desde 1957 hasta el presente.

La nave espacial SpaceX está diseñada para transportar carga en la superficie lunar.
espaciox

Pero los planes de la Casa Blanca enfrentan varios obstáculos. Las tensiones políticas por sí solas podrían ser una fuente importante de conflicto, según Michelle Hanlon, codirectora del Centro de Derecho Aéreo y Espacial de la Facultad de Derecho de la Universidad de Mississippi.

Por un lado, todavía no existe una visión global compartida de cómo debería ser el futuro de la luna. Un poco más de 20 países han firmado los Acuerdos Artemis liderados por Estados Unidos, un conjunto de principios que rigen, entre otras cosas, la exploración y explotación de la superficie lunar. Como era de esperar, el exjefe de la agencia espacial de Rusia dijo que el país no apoyaría el programa Artemis en su forma actual, y el Congreso prohibió a la NASA trabajar con China desde 2011. Y aunque la Casa Blanca continúa enfatizando la cooperación internacional, y la luna en sí es bastante grande (casi 15 millones de millas cuadradas), varios países podrían terminar peleando por los mismos recursos, como un sitio de aterrizaje específico o un tesoro de materiales.

Estas tensiones podrían incluso afectar los esfuerzos para crear una comprensión común de lo que sucede en el espacio cislunar, que es uno de los principales objetivos del gobierno. La Casa Blanca ha dicho que quiere ampliar el acceso al clima espacial y los datos de seguimiento de satélites para ayudar con el problema emergente de la gestión del tráfico de satélites, y también para crear un catálogo de todos los objetos en la Luna. Pero no está claro cómo sucederá eso.

«Creo que Estados Unidos está muy lejos de lograr eso», dijo en un correo electrónico Moriba Jah, cofundador y científico jefe de Privateer Space. «En lo que respecta a los catálogos actuales de objetos espaciales de EE. UU., son desarrollados y mantenidos casi exclusivamente por el ejército/Departamento de Defensa de EE. UU., que por razones obvias no puede ser una organización totalmente transparente».

Al mismo tiempo, existe un problema más inmediato que la humanidad ha comenzado a exportar a la luna: la basura. La superficie lunar ya está llena de artículos dejados por los astronautas, incluidas pelotas de golf y casi 100 bolsas de heces. Los humanos también han encontrado formas de destruir la luna sin visitarla. La NASA estrelló intencionalmente una nave espacial robótica contra la superficie lunar en 2009 para estudiar posibles fuentes de agua lunar, y en marzo pasado, los desechos espaciales que se cree que provenían de una misión de cohetes chinos en 2014 se estrellaron contra la superficie lunar. A los ambientalistas del espacio les preocupa que parte de la destrucción ambiental que la humanidad ha causado en la Tierra pueda convertirse en un problema en la Luna y en su órbita lunar.

Idealmente, la naciente economía espacial se centraría en prevenir la contaminación en el espacio y evitar en la medida de lo posible las máquinas de un solo uso como satélites, rovers y cohetes.

«Necesitamos que estas cosas sean reutilizables y reciclables», explicó Jah, quien también es profesor de ingeniería aeroespacial en UT Austin. «Para aquellos que no pueden, ¿cómo los desechamos adecuadamente para que no tengan un impacto dañino en el medio ambiente, en lugar de simplemente tirarlos?»

Por supuesto, la estrategia de la Casa Blanca publicada recientemente es solo un primer borrador de cómo podrían ser en última instancia los planes del gobierno para la luna, y no hay garantía de que la visión de los EE. UU. sea la que prevalezca. Sin embargo, cada vez es más claro que la era espacial de la era Artemis traerá grandes desafíos. A medida que la humanidad se adentra más en el espacio, y en la luna, los humanos corren el riesgo de presentar los mismos problemas que aún tenemos que resolver aquí en la Tierra, incluidos los conflictos entre países, la degradación ambiental e incluso el desafío de preservar nuestra historia.

«Sería trágico si el plano de Neil Armstrong se borrara accidental o maliciosamente como resultado de toda esta actividad en la luna», dijo Hanlon. «Va a estar muy lleno muy pronto».

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