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Los astronautas Wang Yaping, Zhai Zhigang y Ye Guangfu a bordo de la estación espacial china. Crédito de la foto: CMSE

Tres astronautas chinos empacaron, abordaron su cápsula de aterrizaje y se desacoplaron de la estación espacial de China el viernes para prepararse para regresar a la Tierra después de seis meses en órbita.

El comandante Zhai Zhigang, el astronauta Wang Yaping y su compañero de tripulación Ye Guangfu completan una misión de 182 días, el vuelo espacial más largo jamás realizado por una tripulación china. Se lanzaron el 15 de octubre a bordo de la nave espacial Shenzhou 13 y se acoplaron con el módulo central Tianhe de la estación espacial seis horas y media después.

Después de seis meses de realizar experimentos, caminatas espaciales y preparar la estación para futuras expansiones, la tripulación de Shenzhou 13 completó su misión el viernes, con el objetivo de realizar un aterrizaje asistido por paracaídas en el desierto de Gobi, en el noroeste de China.

Los tres astronautas flotaron en su nave espacial Shenzhou 13 el viernes y sellaron las escotillas con el módulo central de Tianhe, luego se desacoplaron a las 12:44 p. m. EDT (16:44 GMT) del nadir de la estación, o puerto orientado hacia la Tierra, mientras el laboratorio viajaba casi 240 millas. (240 millas) de altura (380 kilómetros) sobre el planeta, según la Agencia Espacial Tripulada de China.

La nave espacial debe disparar propulsores para moverse a una distancia segura de la estación espacial y luego expulsar su módulo de habitación orbital, que permanecerá en órbita hasta que la resistencia aerodinámica lo arrastre de regreso a la atmósfera. Luego, los motores de la nave se encenderán para una quema de salida de órbita para reducir la velocidad para el reingreso, luego el módulo de propulsión se separará de Shenzhou y saldrá de la cápsula de aterrizaje para traer a los tres astronautas de regreso a la Tierra.

Protegida por un escudo térmico, la cápsula de reentrada estará expuesta a temperaturas de varios miles de grados. Después de una breve acumulación de fuerzas G, la nave espacial desplegará un paracaídas principal para desacelerar su descenso al sitio de aterrizaje de Dongfeng en la región de Mongolia Interior del noroeste de China.

Las autoridades chinas no revelaron la hora exacta de aterrizaje, pero se espera que ocurra justo después de las 9:30 p. m. EDT del viernes (01:30 GMT del sábado) o las 9:30 a. m. hora de Beijing.

El aeródromo de Dongfeng está cerca del centro de lanzamiento de Jiuquan, donde despegó el Shenzhou 13 en octubre pasado. La misión anterior de Shenzhou, que regresó a la Tierra en septiembre pasado, fue la primera misión en aterrizar con astronautas en el sitio de Dongfeng. Las misiones chinas anteriores se lanzaron en paracaídas en otra parte de Mongolia Interior conocida como la Bandera Siziwang.

Esta imagen muestra una animación de la nave espacial Shenzhou 13 desacoplada de la Estación Espacial China (arriba) y una vista de Shenzhou 13 después de desacoplarse de la estación espacial (abajo). Crédito de la foto: CMSE

Durante su estadía en la estación espacial china, los astronautas de Shenzhou 13 realizaron una serie de experimentos y realizaron dos caminatas espaciales.

Zhai y Wang completaron la primera caminata espacial de la misión el 7 de noviembre. Los astronautas prepararon el brazo robótico de 14,5 metros de largo de la estación espacial para su despliegue, conectando sus dos segmentos principales e instalando un dispositivo de suspensión para ayudar al brazo a mover el equipo por el exterior del laboratorio.

Wang, que fue piloto militar china antes de unirse al Cuerpo de Astronautas de China, se convirtió en la primera mujer china en realizar una caminata espacial.

La segunda caminata espacial de la misión el 26 de diciembre estuvo a cargo de Ye y Zhai, quienes instalaron una cámara panorámica externa y probaron métodos para que los astronautas en futuras misiones muevan objetos fuera de la estación.

Ambas caminatas espaciales duraron más de seis horas y los astronautas usaron trajes espaciales Feitian fabricados en China.

Los astronautas de Shenzhou 13 también evaluaron las condiciones de vida y de trabajo en el módulo central de Tianhe. Probaron el sistema de soporte vital de la estación, que incluye tecnología para reciclar orina, sudor y vapor de agua en agua potable. Los astronautas también probaron la bicicleta estacionaria y la caminadora de la estación para mantenerse en buena forma física durante su misión.

Los astronautas también hablaron con el público chino sobre educación y divulgación científica, y celebraron eventos tradicionales del calendario chino, como el Año Nuevo chino o el Festival de Primavera y el Festival de los Faroles. Wang, que se encuentra en su segunda misión espacial, dijo que los astronautas disfrutaron de la cocina china, incluidas las albóndigas, zongzi, pasteles de luna y tangyuan en la estación.

Los astronautas chinos respondieron preguntas de escolares estadounidenses en un evento organizado por la Embajada de China en Washington el 9 de abril. Wang dijo que espera regresar a la Tierra, ver a su hija de 6 años y correr afuera en las tardes soleadas.

«Llevamos a cabo experimentos en la estación espacial para estudiar cómo cambia el crecimiento y desarrollo celular en condiciones de microgravedad y estudiamos sus patrones y mecanismos de variación», dijo Ye a los estudiantes estadounidenses.

Zhai Zhigang es un general de división de 55 años de edad de la Fuerza de Apoyo Estratégico del Ejército Popular de Liberación. Zhai está en su segundo vuelo espacial. En 2008, se convirtió en el primer astronauta chino en caminar en el espacio.

Ye, de 41 años, completa su primera misión espacial. Al igual que sus compañeros de equipo, fue piloto en el ejército chino antes de unirse al cuerpo de astronautas del país.

La misión Shenzhou 13 se convirtió en la segunda tripulación en vivir y trabajar en la estación espacial china, luego de la misión Shenzhou 12 de 92 días del año pasado. Los astronautas de Shenzhou 13 casi duplicarán el récord de resistencia de vuelo espacial de China establecido por Shenzhou 12.

La partida de la tripulación del Shenzhou 13 dejará la estación espacial china sin tripulación hasta el lanzamiento del próximo equipo de astronautas a largo plazo en junio. Shenzhou 14 traerá tres astronautas más a la estación para otra misión de seis meses.

La primera sección de la Estación Espacial Tianhe de China se lanzó en abril pasado en un cohete de carga pesada Gran Marcha 5. El buque de carga Tianzhou 2 se lanzó en mayo, seguido del lanzamiento de Shenzhou 12 en junio y la misión de suministro Tianzhou 3 en septiembre.

El barco de suministro Tianzhou 2 se desatracó de la estación el mes pasado y se incendió como se esperaba al volver a entrar. China planea lanzar la misión de carga Tianzhou 4 en mayo, luego Shenzhou 14 está programado para despegar en junio.

A finales de este año, China planea lanzar los grandes módulos de laboratorio de Wentian y Mengtian para completar el ensamblaje inicial de la estación espacial.

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