Los colores de nuestra ropa, cosméticos, muebles y todo tipo de cosas que nos rodean son casi todos a base de petróleo crudo, lo que los hace poco inofensivos para el medio ambiente. Investigadores de la Universidad de Copenhague se han asociado con la empresa danesa Octarine Bio para desarrollar nuevos tipos de pigmentos sostenibles. Juntos cambiarán los métodos de producción de color propios de la naturaleza a los tanques de levadura. Como beneficio adicional, tenemos acceso a pinturas con poderosas propiedades antibacterianas.

Los colores de nuestra ropa, cosméticos, muebles y todo tipo de cosas que nos rodean son casi todos a base de petróleo crudo, lo que los hace poco inofensivos para el medio ambiente. Investigadores de la Universidad de Copenhague se han asociado con la empresa danesa Octarine Bio para desarrollar nuevos tipos de pigmentos sostenibles. Juntos cambiarán los métodos de producción de color propios de la naturaleza a los tanques de levadura. Como beneficio adicional, tenemos acceso a pinturas con poderosas propiedades antibacterianas.

¿Alguna vez te has preguntado de dónde viene el azul de tus blue jeans? ¿O los tonos rosas de tu set de cosmética? ¿O la pintura de tu bicicleta?

La industria de la pintura es un coloso con ventas anuales de decenas de miles de millones. En el 99 por ciento de los casos, los colores de las creaciones humanas se producen sintéticamente. La mayoría de ellos se basan en petróleo crudo y se producen en procesos extremadamente contaminantes.

Los pigmentos naturales utilizados hoy en día tampoco están exentos de problemas. Debido a que se derivan de plantas, árboles e insectos, requieren mucho espacio y recursos naturales para satisfacer la demanda del mercado. Además, la cantidad de matices de color que se pueden encontrar en la naturaleza es limitada.

Pero tal vez haya una forma más inteligente y mucho más sostenible para que los humanos encontremos una paleta de colores que lo abarque todo. Los investigadores de la Universidad de Copenhague, la profesora asistente Elizabeth HJ Neilson y la estudiante de doctorado Annette Munch Nielsen, se han propuesto investigar con la empresa danesa Octarine Bio.

“Si, en lugar de usar petróleo o agotar grandes extensiones de tierra, podemos imitar la forma en que la naturaleza hace pintura, podríamos allanar el camino para una industria de pintura mucho más sostenible. Ese es nuestro objetivo. Queremos desarrollar pigmentos de base biológica de una nueva manera, es decir, trasladando la producción de colores en la naturaleza a tanques de levadura», dice Elizabeth HJ Neilson, del Departamento de Ciencias Vegetales y Ambientales.

Su plan para imitar la naturaleza.

Las plantas silvestres, las bacterias y otros organismos producen una enorme variedad de compuestos químicos que, entre otras cosas, producen ciertos colores. En la naturaleza, este proceso suele ser bastante lento. Para acelerar esto, la idea es trasladar la producción de compuestos a otro tipo de organismo vivo.

“Podemos imitar la naturaleza introduciendo enzimas específicas de plantas o microorganismos en la levadura. La levadura actúa entonces como organismo huésped para la formación de estos compuestos. Con la levadura como huésped, podemos producir el químico de manera más eficiente y, por lo tanto, en mayores cantidades que en las plantas”, explica Elizabeth HJ Neilson.

La otra gran ventaja es que es fácil cultivar levadura a gran escala.

“En lugar de plantar acres de árboles, podemos simplemente poner levadura en un gran fermentador. Aquí la levadura produce la sustancia, que luego es bastante fácil de extraer. Sabemos que funciona, el desafío es hacer que el proceso biológico sea lo suficientemente eficiente como para aumentar la producción”, dice Nick Milne, director científico y cofundador de Octarine Bio, una empresa danesa líder en plataformas de biología sintética.

Nos faltan morado, rosa y azul.

La segunda fase del proyecto es manipular el proceso biosintético para que se puedan hacer nuevos compuestos para formar nuevos tonos de color.

Si bien la naturaleza es rica en rojos, amarillos y verdes, muchos de los colores que usamos en los productos cotidianos son raros. Esto es especialmente cierto para los tonos de púrpura, rosa y azul.

“Hay una gran brecha en el mercado de pigmentos naturales. Entonces, el problema específico que queremos abordar es: ¿cómo creamos colores naturales, pero de manera sostenible, que también encajen en un espectro de colores que no se encuentra fácilmente en la naturaleza? Los compuestos químicos con los que trabajaremos cumplen los tres criterios y se pueden integrar fácilmente en nuestro proceso de fabricación de fermentación de triptamina existente”, dice Milne.

Colores multifuncionales

En última instancia, no se trata solo de la producción de pigmentos, sino de los llamados colores bioactivos, colores con varias funciones. Los compuestos de la naturaleza con los que trabajará el proyecto se derivan de la sustancia triptamina. Además de la capacidad de producir color, estos compuestos tienen varias propiedades adicionales. Tienen propiedades antibacterianas, antivirales e incluso pueden combatir el cáncer.

“La naturaleza construye muchas funciones inteligentes en estos compuestos químicos que los organismos usan para sobrevivir. Si nuestro proyecto tiene éxito, las personas podrán aprovechar algunas de estas propiedades útiles”, dice Elizabeth HJ Neilson, cuya investigación se especializa en comprender exactamente cómo se fabrican estas sustancias y por qué funcionan de la manera en que lo hacen.

Nick Milne agrega:

“Imagínese, por ejemplo, ropa deportiva teñida de forma respetuosa con el medio ambiente y al mismo tiempo antibacteriana. Pero también hay una gran cantidad de aplicaciones comerciales en los sectores farmacéutico y alimentario”.

El proyecto se extiende durante los próximos tres años y cuenta con el apoyo de una beca de doctorado industrial del Fondo de Innovación de Dinamarca.

CUADRO DE DATOS:

  • La colaboración entre la Universidad de Copenhague y Octarine Bio es un proyecto de doctorado apoyado por el Fondo de Innovación de Dinamarca.
  • Con sede en Dinamarca, Octarine Bio se especializa en el uso de biología sintética para desarrollar moléculas, particularmente para la industria farmacéutica.


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