Neil Armstrong dio su histórico «un pequeño paso» en la luna en 1969. Y solo tres años después, los últimos astronautas del Apolo partieron de nuestro vecino celestial. Desde entonces, cientos de astronautas han sido lanzados al espacio, pero principalmente a la Estación Espacial Internacional en órbita. En realidad, nadie ha viajado más de unos pocos cientos de kilómetros desde la Tierra.

Sin embargo, el programa Artemis dirigido por EE. UU. tiene como objetivo llevar a los humanos de regreso a la luna en esta década, con Artemis 1 en ruta de regreso a la Tierra como parte de su primer vuelo de prueba para orbitar la luna.

Las diferencias más relevantes entre la era Apolo y mediados de la década de 2020 son una mejora sorprendente en la potencia informática y la robótica. Además, la rivalidad entre superpotencias ya no puede justificar gastos masivos, como en la competencia de la Guerra Fría con la Unión Soviética. En nuestro libro reciente The End of Astronauts, Donald Goldsmith y yo argumentamos que estos cambios debilitan el caso del proyecto.

La misión Artemis utiliza el nuevo Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA, el cohete más poderoso jamás creado, similar en diseño a los cohetes Saturno V que enviaron a una docena de astronautas del Apolo a la Luna. Al igual que sus predecesores, el propulsor Artemis combina hidrógeno líquido y oxígeno para crear una tremenda flotabilidad antes de caer al océano y nunca volver a usarse. Por lo tanto, cada lanzamiento tiene un costo estimado de entre $ 2 mil millones (£ 1,7 mil millones) y $ 4 mil millones (£ 3,4 mil millones).

A diferencia del competidor Starship de SpaceX, que permite a la empresa recuperar y reutilizar la primera etapa.

Las ventajas de la robótica

Los avances en la exploración robótica se ejemplifican con la línea de rovers en Marte, donde Perseverance, el prospector más nuevo de la NASA, puede impulsarse fuera de la Tierra a través de terreno rocoso con solo una guía limitada. Las mejoras en los sensores y la inteligencia artificial (IA) también permitirán que los robots identifiquen lugares de particular interés desde los cuales recolectar muestras para regresar a la Tierra.

Dentro de la próxima década o dos, la exploración robótica de la superficie de Marte podría ser casi completamente autónoma, con pocos beneficios de la presencia humana. De manera similar, los proyectos de ingeniería, como el sueño de los astrónomos de construir un gran radiotelescopio en el lado oculto de la luna, libre de interferencias de la Tierra, ya no requieren la intervención humana. Dichos proyectos pueden ser construidos completamente por robots.

En lugar de astronautas, que necesitan un espacio habitable bien equipado para fines de construcción, los robots pueden permanecer en su lugar de trabajo de forma permanente. Si la extracción de materiales raros en el suelo lunar o los asteroides se volviera económicamente viable, también podría hacerse de manera más económica y segura con robots.

Los robots también podrían explorar Júpiter, Saturno y sus lunas fascinantemente diversas con poco esfuerzo adicional, porque los viajes que duran varios años no representan un desafío mayor para un robot que el viaje de seis meses a Marte. Algunas de estas lunas pueden albergar vida en sus océanos subterráneos.

Incluso si pudiéramos enviar humanos allí, sería una mala idea, ya que podrían contaminar estos mundos con microbios de la Tierra.

gestionar los riesgos

Los astronautas del Apolo fueron héroes. Asumieron grandes riesgos y llevaron la tecnología al límite. En comparación, los viajes cortos a la luna en la década de 2020 parecerán casi rutinarios, a pesar del costo de $ 90 mil millones del programa Artemis.

Se necesitará algo más ambicioso como un aterrizaje en Marte para generar entusiasmo público a escala Apolo. Pero tal misión, incluidas las provisiones y los cohetes para el viaje de regreso, bien podría costarle a la NASA $ 1 billón, un gasto cuestionable cuando nos enfrentamos a una crisis climática y pobreza global. El alto precio es el resultado de una «cultura de seguridad» que la NASA ha desarrollado en los últimos años en respuesta a la opinión pública.



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