Puerta de enlace de la plataforma orbital lunar

A diferencia de SLS y Orion, que se parecen mucho al hardware espacial anterior, Lunar Orbital Platform-Gateway (LOP-G; a veces llamado Lunar Gateway o simplemente Gateway) es algo realmente original: una estación espacial tripulada que orbitará la luna. Gateway tendrá aproximadamente 1/6 del tamaño de la ISS. No obstante, cumplirá una variedad de funciones: un «control de misión» local para misiones tripuladas a la superficie lunar, un lugar para que las naves espaciales se reúnan en viajes lunares a la Tierra, una plataforma para observaciones astronómicas, un laboratorio científico basado en el espacio y — tal vez algún Día – un punto de partida para misiones a Marte.

Al igual que la ISS, Gateway se construirá en etapas, con diferentes módulos y componentes que se lanzarán al espacio en diferentes momentos. La NASA ha contratado a SpaceX para usar su cohete Falcon Heavy para lanzar los dos primeros componentes de la estación al espacio: el elemento de potencia y propulsión (PPE) y el puesto avanzado de vivienda y logística (HALO). El PPE es un módulo de propulsión solar-eléctrico (de iones) que permite que Gateway cambie su órbita según sea necesario, mientras que HALO es un módulo de tripulación compacto y presurizado que también servirá como estación de acoplamiento de naves espaciales y centro de comunicaciones. La pareja se integrará en tierra antes del despegue. Más adelante se agregarán módulos adicionales a PPE y HALO, incluido otro módulo habitacional planificado.

No todo va sobre ruedas

La NASA ahora planea llevar humanos a la luna nuevamente para 2025. Dado el plazo relativamente corto, algunos han cuestionado si la agencia está siendo tontamente optimista o está dispuesta a comprometerse para cumplir con ese cronograma, especialmente dados los enormes desafíos técnicos y el costo financiero del programa. Se espera que el desarrollo de los trajes espaciales Artemis solo cueste $ 1 mil millones, y el proyecto completo se estima actualmente en $ 93 mil millones para 2025.

Gateway también se ha enfrentado a críticas, sobre todo por parte del caminante lunar del Apolo 11, Buzz Aldrin, y el exadministrador de la NASA, Michael Griffin. Griffin señaló que Gateway no será de mucha utilidad hasta que los alunizajes sean una realidad nuevamente. Por ahora, Gateway todavía está en los libros para lanzarse no antes de noviembre de 2024, pero las cosas siempre podrían cambiar.

La NASA claramente está ansiosa por seguir adelante con Artemis, pero la agencia ha tenido que lidiar con varios contratiempos, incluida la pandemia de COVID-19 y los problemas relacionados con la cadena de suministro. Vale la pena señalar que la NASA aún no ha lanzado la primera misión Artemis-1 no tripulada, después de haber frustrado el primer intento de un ensayo general húmedo para el SLS en abril. Esa prueba de tres días ahora se retrasará hasta el 18 de junio, después de lo cual la NASA discutirá los resultados y una posible fecha de lanzamiento.

La carrera espacial que impulsó a Apolo a la luna contó con gran parte del apoyo de la nación y una fecha límite significativa del 31 de diciembre de 1969 para aterrizar en la luna. Pero Artemis es, en última instancia, un programa diferente para un siglo diferente, uno que muchos creen que deberá demostrar su valía para tener éxito.



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