La NASA finalmente ha dado su primer pequeño paso para enviar humanos de regreso a la luna.

El Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) despegó hacia el cielo matutino de Florida a la 1:47 am EST de hoy. El enorme cohete llevó la misión no tripulada Artemis-1 a la luna en un vuelo de 25 días, llevando consigo las esperanzas de la NASA para la exploración espacial humana, desde el inminente regreso de los astronautas a la superficie lunar hasta nuestros eventuales primeros pasos en Marte.

Volar más alto que la Estatua de la Libertad en un cielo de Florida que no se veía desde 1972 fue el lanzamiento más impresionante. Fue entonces cuando el Saturno V del Apolo 17 llevó a los humanos a la luna por última vez. Con 8,8 millones de libras de empuje, el SLS es un 15 por ciento más potente que el Saturn V, lo que significa que el SLS ahora tiene el récord del cohete más potente jamás lanzado con éxito.

Según la NASA, su empuje corresponde a casi todas las locomotoras de los EE. UU. que funcionan al mismo tiempo, unas 25.000 de ellas. Solo el N-1 soviético, destinado a competir con el Saturno V de Apolo, tenía más empuje (alrededor de 10 millones de libras), pero explotó cuatro veces.

La cápsula de Orión en la etapa central del SLS es la primera cápsula espacial aprobada por humanos que vuela hacia la Luna en 50 años. Está destinado a volar más lejos que cualquier nave espacial de este tipo y estar en una órbita retrógrada distante a unas 280.000 millas (450.000 kilómetros) de la Tierra.

Si todo sale según lo planeado, Orión alcanzará el punto extremo de su órbita 40 000 millas (64 000 km) por detrás del lado oculto de la Luna, superando al anterior poseedor del récord de distancia del Apolo 13. En su punto más cercano, Orión estará a solo 60 millas (100 km) sobre la espectacular superficie lunar.

Al final de su viaje, el cuentakilómetros de Orion marcará unos 2,1 millones de kilómetros (1,3 millones de millas). Cuando esté terminada, la cápsula regresará a la Tierra a velocidades de hasta 24 500 mph (39 400 km/h) y volverá a entrar en la atmósfera terrestre a temperaturas de 5000 grados Fahrenheit (2700 grados Celsius). Esto es más rápido y más caliente que cualquier nave espacial anterior.

La misión «es un vuelo de prueba… No está exenta de riesgos… Estamos empujando a Orión más allá de lo que fue diseñado», dijo el administrador asociado de la NASA, Bob Cabana, y advirtió que el vuelo «podría llegar a casa antes».

Artemis 1 comienza un largo viaje lunar

El lanzamiento tuvo lugar en el famoso Pad 39B, que ya ha albergado un lanzamiento Saturn V para Apollo 10 y cuatro misiones Saturn 1B para Skylab y Apollo-Soyuz. Antes del lanzamiento, el cohete fue iluminado dramáticamente por reflectores.

La cuenta regresiva y el reabastecimiento de combustible transcurrieron sin problemas hasta que una pequeña fuga de hidrógeno en la etapa nuclear obligó a un equipo de técnicos a ir a la plataforma para apretar una válvula en el vehículo de lanzamiento móvil. La solución funcionó gracias a que un equipo de tres se aventuró en la llamada “zona de riesgo de explosión”. En otro contratiempo, un sitio de radar necesitaba monitorear el área de lanzamiento este y luego se apagó debido a un interruptor Ethernet defectuoso. Afortunadamente, el interruptor fue reparado a tiempo para el lanzamiento.

A la 1:33 a. m. EST, la NASA anunció «sin restricciones» en el lanzamiento, y una encuesta de preparación posterior en Mission Control fue un visto bueno. Los últimos 10 minutos de la cuenta regresiva pronto se reanudaron. El cohete soltó bocanadas de vapor de agua como aire respirable justo antes del lanzamiento hasta justo antes del despegue, lo cual es normal.



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