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La nave espacial Orion capturó esta impresionante vista de una Tierra en forma de media luna y el limbo de la luna después de completar la maniobra de sobrevuelo motorizada de retorno para la misión Artemis 1 el lunes. Crédito de la foto: NASA TV / Vuelo espacial ahora

Volando a solo 80 millas (130 kilómetros) sobre la superficie lunar, la cápsula Orion de la NASA encendió su motor principal el lunes para dar la vuelta a la luna y establecer el rumbo para un amerizaje el 11 de diciembre en el Océano Pacífico para completar el vuelo de prueba Artemis 1.

La nave espacial no tripulada transmitió vistas etéreas en tiempo real de la superficie llena de cráteres de la Luna y una Tierra creciente flotando en la negrura del espacio a un cuarto de millón de millas de distancia, ofreciendo una tentadora visión de lo que vendrá en las futuras misiones lunares de Artemis con el siglo XXI. Tecnología de disponibilidad.

A diferencia de las imágenes granuladas en blanco y negro reflejadas desde la luna por las misiones Apolo de la NASA, la nave espacial Orion está equipada con una serie de cámaras a color que capturan vistas nítidas desde el espacio. Las 16 cámaras que volarán en la nave espacial Orion incluyen cámaras internas y reproductores de imágenes montados en las puntas de las cuatro alas de la matriz solar, que están conectadas al módulo de servicio europeo.

Las cámaras de paneles solares brindan vistas de «selfie» de la nave espacial Orion durante su misión de 25 días y medio mientras la nave lunar mira hacia la Tierra y la luna. El lunes, las cámaras selfie capturaron un video de Orión atravesando la superficie lunar a unos 8.000 kilómetros por hora, mostrando el paisaje árido de cráteres, montañas y llanuras de lava de la luna.

El incendio del motor del lunes duró 3 minutos y 27 segundos y cambió la velocidad de Orion en aproximadamente 655 mph (961 pies por segundo). El encendido del motor y los efectos de la gravedad lunar doblaron la trayectoria de la nave espacial Orion para enviarla en un curso hacia la Tierra con el objetivo de amerizar en el Océano Pacífico al oeste de San Diego el domingo 11 de diciembre.

Esta maniobra del lunes fue la última y más larga quema del motor principal de Orion en la misión Artemis-1. El motor es un remanente del programa del transbordador espacial y realizó 19 vuelos del transbordador entre 1984 y 2002 como un motor de sistema de maniobra orbital. Con Burn Monday, la vida del motor ha terminado.

La nave espacial Orion alcanzó su punto más cercano a la Luna durante la quema del motor principal del lunes. La cápsula también volará sobre la cara iluminada por el sol de la luna, volando alrededor de 6.000 millas (10.000 kilómetros) sobre varios sitios de aterrizaje del Apolo explorados por los astronautas hace más de 50 años.

«La parte de la trayectoria que se encuentra sobre esos lugares en particular estará bastante lejos de la luna», dijo Zeb Scoville, subdirector de vuelo de la NASA, la semana pasada en una conferencia de prensa que reveló el sobrevuelo lunar del lunes. «En realidad, está a unas 6,000 millas sobre la superficie cuando vamos a pasar algunos de estos sitios de Apolo. Luego nos sumergiremos detrás de la luna y ahí es donde tenemos nuestro acercamiento más cercano. En este acercamiento más cercano, nuevamente tendremos una pérdida de señal… y eso será cuando Orión entre en el eclipse y la oscuridad.

«Entonces vamos a salir por la parte de atrás y podremos estar en una trayectoria de regreso a la costa oeste de los EE. UU. frente a Los Ángeles y llegar al Pacífico allí», dijo Scoville.

Durante el primer sobrevuelo propulsado de la Luna de la nave espacial Orion el 21 de noviembre, gran parte del lado cercano de la Luna estaba en la oscuridad. Esta vez el lado del pasajero estaba iluminado.

«Así que vamos a ver características familiares, tal vez el ‘hombre en la luna’ y luego, más específicamente, los cráteres y lechos de lava en el mar que visitamos y exploramos durante el programa Apolo», dijo Scoville la semana pasada.

Las cámaras de gran angular de la nave espacial Orion no son lo suficientemente sensibles como para detectar módulos de aterrizaje o equipos dejados atrás por las misiones de reconocimiento Apolo de las décadas de 1960 y 1970, pero la vista del lunes fue espectacular.

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Una ilustración que muestra las ubicaciones de algunas de las 16 cámaras en la nave espacial Orion. Crédito de la foto: NASA

El vuelo de prueba Artemis 1 despegó del Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida el 16 de noviembre para el vuelo inaugural del cohete lunar Space Launch System, un gigante de 98 metros de altura que tardó una década en desarrollarse.

El cohete lunar SLS funcionó a la perfección, dijeron funcionarios de la NASA, y envió la cápsula Orion en un viaje de cinco días a la luna, donde estuvo a unas 80 millas (130 kilómetros) de la superficie el 21 de noviembre. El sobrevuelo cercano usó la gravedad de la luna para mover la nave espacial Orion a una órbita retrógrada distante (DRO), a unas 50,000 millas (80,000 kilómetros) de la luna.

Otro incendio en el motor principal el 25 de noviembre puso a la nave espacial Orion en DRO, llamada así porque no está en la órbita de baja altitud en la que volaron las cápsulas Apolo en las décadas de 1960 y 1970, y porque Orion se mueve en la dirección opuesta alrededor de la luna a medida que la luna se mueve. alrededor de la Tierra.

Los planificadores de la misión eligieron la órbita para la misión Artemis 1 por varias razones. Primero, el sistema de propulsión de la nave espacial Orion no puede dirigir la cápsula a una órbita baja alrededor de la luna como se usó en las misiones Apolo. Y el DRO es estable porque está cerca del punto de equilibrio entre la gravedad de la Tierra y la Luna, lo que reduce el combustible que Orión tiene que quemar para mantener su órbita.

La nave espacial Orion reinició sus motores el jueves 1 de diciembre para salir de la órbita retrógrada profunda y establecer el rumbo para la maniobra de sobrevuelo propulsada por retorno del lunes.

La nave espacial Orion pasó unos seis días en una órbita retrógrada distante realizando pruebas y verificaciones, el tiempo suficiente para completar una media órbita alrededor de la luna. El 26 de noviembre, la cápsula rompió el récord de distancia de una nave espacial diseñada para llevar humanos al espacio y de regreso a la Tierra, según la NASA.

El récord lo estableció previamente la misión Apolo 13 de la NASA, que alcanzó una distancia de 248 655 millas (400 171 kilómetros) de la Tierra en 1970 cuando orbitó el lado oculto de la luna con una tripulación de tres personas. El alunizaje del Apolo 13 fue abortado cuando uno de sus tanques de oxígeno explotó en el viaje de ida desde la Tierra, y la nave espacial tomó una trayectoria de «retorno libre» que la llevó más lejos de la Tierra que cualquier otra misión Apolo.

La nave espacial Orión alcanzó su mayor distancia de la Tierra el lunes 28 de noviembre, a más de 432 000 kilómetros (268 500 millas).

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