Gracias al Telescopio Espacial James Webb, la humanidad está viendo los anillos de Neptuno bajo una luz completamente nueva.

Neptuno y sus tenues diademas de polvo adquieren un brillo etéreo contra el fondo oscuro del espacio en una imagen infrarroja publicada el 21 de septiembre. El impresionante retrato es una gran mejora con respecto al primer plano anterior de los anillos, tomado hace más de 30 años.

A diferencia de los cinturones iridiscentes que orbitan alrededor de Saturno, los anillos de Neptuno aparecen oscuros y tenues en la luz visible, lo que los hace difíciles de ver desde la Tierra. La última vez que alguien vio los anillos de Neptuno fue en 1989, cuando la nave espacial Voyager 2 de la NASA, después de volar cerca del planeta, tomó algunas fotos granulosas desde aproximadamente 1 millón de kilómetros de distancia (Número de serie: 8/7/17). En estas fotos de luz visible, los anillos aparecen como arcos concéntricos delgados.

Mientras la Voyager 2 continuaba hacia el espacio interplanetario, los anillos de Neptuno desaparecieron una vez más, hasta julio. En ese momento, el Telescopio Espacial James Webb, o JWST, enfocó su nítida vista infrarroja en el planeta desde unos 4.400 millones de kilómetros de distancia (Número de serie: 11/07/22).

Voyager 2 foto de los anillos de Neptuno
Los escurridizos anillos de Neptuno aparecen como delgados arcos de luz en esta imagen de 1989 de la nave espacial Voyager 2, tomada justo después de que la nave espacial se acercara más al planeta. JPL/NASA

Neptuno mismo aparece mayormente oscuro en la nueva imagen. Eso se debe a que el gas metano en la atmósfera del planeta absorbe gran parte de su luz infrarroja. Unos pocos puntos brillantes marcan dónde las nubes de hielo de metano a gran altura reflejan la luz solar.

Y luego están los siempre escurridizos anillos. «Los anillos contienen una gran cantidad de hielo y polvo que es extremadamente reflectante en la luz infrarroja», dice Stefanie Milam, científica planetaria del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, y una de las científicas del proyecto JWST. El enorme tamaño del espejo del telescopio también hace que sus imágenes sean particularmente nítidas. «JWST fue diseñado para observar las primeras estrellas y galaxias en todo el universo, para que podamos ver detalles muy finos que no podíamos ver antes», dice Milam.

Las próximas observaciones del JWST observarán a Neptuno con otros instrumentos científicos. Eso debería proporcionar nueva información sobre la composición y la dinámica de los anillos, así como sobre cómo evolucionan las nubes y las tormentas de Neptuno, dice Milam. «Hay más por venir».

DEJA UNA RESPUESTA

Por favor ingrese su comentario!
Por favor ingrese su nombre aquí