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El vencejo común (Apus apus) en vuelo

Shutterstock/Mircea Costina

Un ave migratoria que casi nunca deja de volar, a veces cae en un breve estado de hibernación en su nido durante las frías temporadas de reproducción.

Cuando no cría, el vencejo común (apus apus), un pequeño pájaro europeo y ártico, pasa más del 99 por ciento de su tiempo en el aire, incluso volando mientras duerme.

Sin embargo, cuando el clima frío llega a las zonas de reproducción en Europa, las aves ocasionalmente permanecen inmóviles en sus nidos hasta por 22 horas en un modo de bajo consumo conocido como letargo, dice Arndt Wellbrock de la Universidad de Siegen, Alemania.

«Los vencejos vuelan casi continuamente durante 10 meses al año, incluso durante la noche», dice. «Así que es un poco extraño encontrar a veces a las aves en estos estados de letargo, muy fríos y sin actividad, cuando sabemos que por lo general se toman muy poco tiempo para descansar».

Los vencejos se alimentan de insectos voladores, dice Wellbrock. Pero en condiciones climáticas adversas, las especies de presa se vuelven menos activas y, por lo tanto, menos disponibles. Al entrar en letargo, que no es lo mismo que dormir, los vencejos reducen temporalmente sus necesidades energéticas. Esto reduce la actividad cerebral y muscular, lo que les permite sobrevivir más tiempo sin alimentos.

Para encontrar evidencia de letargo en las aves, Wellbrock y sus colegas colocaron registradores de temperatura en miniatura en unos 50 nidos de vencejos construidos por las aves debajo de un puente de carretera en Alemania. Los registradores registran la temperatura corporal de las aves.

En ocho temporadas anuales de reproducción, el equipo registró un total de 22 357 lecturas de temperatura nocturna. En dos de las temporadas de reproducción, el equipo también pudo calcular las tasas metabólicas de las aves posadas en siete nidos de madera equipados con tecnología para medir los niveles de oxígeno y dióxido de carbono.

Los investigadores encontraron caídas de temperatura raras pero significativas con un promedio de 8,6 °C, lo que llevó la temperatura corporal de las aves a un mínimo promedio de 24,3 °C. Estos estados de congelación duraron un promedio de 10,8 horas, y una convulsión duró más del doble. Aparecieron menos del 6 por ciento de las noches durante toda la temporada de reproducción, dice Wellbrock.

Los vencejos suelen reducir su metabolismo en un 33 por ciento durante la noche en comparación con el día, dice. Pero en Solidaridad, esas tarifas cayeron un promedio de 56 por ciento por debajo de las tarifas diarias. Eso significa que las aves usaron alrededor de un 70 por ciento menos de oxígeno y, en consecuencia, produjeron alrededor de un 70 por ciento menos de dióxido de carbono que en las noches en que no se congelaron.

Los resultados demuestran claramente el letargo de estas aves migratorias, por lo demás muy activas, dice Wellbrock. Sorprendentemente, también sugieren que las aves se congelan juntas como una familia de hasta seis aves. «En realidad, no sabemos cómo coordinan eso», dice, y agrega que la pregunta necesita más investigación.

Los hallazgos también podrían sugerir que los vencejos son parte de un linaje de aves evolutivamente más primitivo, dice Wellbrock, ya que el letargo es un rasgo ancestral de los animales terrestres.

Referencia de la revista: letras de biologiaDOI: 10.1098/rsbl.2021.0675

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