Pero en una clara noche de martes 13 de marzo de 1781, cuando William Herschel, de 42 años, se agachó sobre el ocular de su reflector newtoniano de 6.2 pulgadas, vio algo que no esperaba.

Entre las 10 de la mañana y las 11 de la mañana, «mientras examinaba las estrellitas en el barrio de H Geminorum», escribió Herschel, «[my attention was drawn to] uno que parecía visiblemente más grande que los demás. »

Herschel quedó impresionado por la diferencia de tamaño y tamaño aparente e inicialmente creyó que había descubierto un nuevo cometa. Pero cuatro noches más tarde redescubrió el objeto, lo que espesó la trama. Herschel reflexionó que parecía extraño que un cometa tuviera un disco tan bien definido, y mucho menos la falta total de una cola larga y gaseosa.

Informó de su hallazgo a la Royal Society y a su amigo cercano, el astrónomo Royal Nevil Maskelyne. «En el cuartil cerca de Tauri», podemos imaginar, como escribe Herschel en su diario en el tenue resplandor de una vela, «el más bajo de dos es una estrella curiosa, ya sea nebulosa o quizás un cometa».

El sistema solar está recibiendo un nuevo planeta.

Rápidamente quedó claro que el objeto aguamarina no era un cometa. Y las sospechas de Herschel y Maskelyne quedaron claras en sus cartas.

«Debo reconocer mi obligación con usted por comunicar su descubrimiento del cometa o planeta actual, no sé cómo llamarlo», escribió Maskelyne. «Es tan probable que un planeta normal se mueva en una órbita casi circular alrededor del sol como un cometa se mueva en una elipse muy excéntrica».

Durante los próximos meses, el astrónomo sueco Anders Lexell y los astrónomos franceses Jean-Baptiste Saron y Pierre Laplace han demostrado que las características de la órbita del objeto se parecen más a un planeta que a un cometa.

El significado del descubrimiento de Urano, aún por nombrar, fue profundo. Durante milenios, incluso las personas mejor educadas habían conocido solo seis planetas, desde el diminuto Mercurio, que abraza el sol, hasta el distante Saturno, que tiene un anillo. Y los cálculos de la órbita de Urano mostraron que este séptimo planeta yacía dos veces tan lejos del sol como Saturno. En una sola noche, Herschel esencialmente duplicó el tamaño del sistema solar conocido.

El nuevo planeta tampoco estaba tan lejos. Era enorme. Herschel propuso un diámetro ecuatorial de 55.000 kilómetros, que es aproximadamente cuatro veces más ancho que la Tierra. Esta estimación resultó ser impresionantemente cercana al diámetro de 51,500 km (32,000 millas) derivado de los datos de la nave espacial Voyager 2.



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