Una herramienta de inteligencia artificial ha descubierto evidencia sutil de cambios en las herramientas de pedernal que sugieren que los antiguos tenían fogatas para cocinar en un sitio arqueológico de 1 millón de años en Israel.

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13 de junio de 2022

fuego de leña

El calor de un incendio puede alterar permanentemente las rocas cercanas

Chris Howes/Lugares salvajes Fotografía/Alamy

Una herramienta de inteligencia artificial ha revelado evidencia oculta de un antiguo incendio en un sitio arqueológico de 1 millón de años en Israel. La aplicación de la tecnología en otros lugares podría revolucionar nuestra comprensión de cuándo y dónde los humanos comenzaron a controlar el fuego por primera vez, en lo que se considera una de las mayores innovaciones de todos los tiempos.

Los arqueólogos ya tienen algunas técnicas para determinar si los pueblos antiguos usaban fuego. Por ejemplo, puede buscar señales de que los huesos prehistóricos se están decolorando, o que las herramientas de piedra están deformadas, de manera consistente con la exposición a temperaturas de 450 °C o más. Pero este tipo de evidencia rara vez se encuentra en sitios de más de 500.000 años.

El año pasado, un grupo de investigadores en Israel dio a conocer una herramienta de inteligencia artificial de aprendizaje profundo que puede detectar señales de fuego más sutiles causadas por temperaturas entre 200 y 300 °C. El equipo entrenó el algoritmo recolectando trozos de pedernal de sitios no arqueológicos en el campo israelí, calentándolos a temperaturas específicas en el laboratorio y luego encargando a la IA que identificara cambios sutiles en la respuesta del pedernal a la luz ultravioleta.

Ahora, el equipo, que trabaja con Michael Chazan de la Universidad de Toronto en Canadá, ha utilizado el algoritmo para examinar pedernales de un antiguo sitio humano de 1 millón de años llamado Evron Quarry en Israel.

«La razón por la que elegimos Evron Quarry fue porque usa el mismo tipo de pedernal que usaron en el estudio anterior», dice Chazan. «Pero simplemente no había razón para creer que habría signos de quemaduras allí».

Para sorpresa de Chazan, la herramienta de inteligencia artificial sugirió que muchas de las herramientas de pedernal se habían calentado en el sitio, en su mayoría a temperaturas de alrededor de 400 °C.

Luego, el equipo observó más de cerca las piezas de hueso recuperadas del sitio y, utilizando las técnicas existentes, confirmó que también habían sido calentadas. Chazan dice que nadie se habría molestado en probar los huesos con calor sin los resultados del pedernal de la IA.

La acumulación de rocas y huesos calientes sugiere que los pueblos antiguos tenían el control del incendio en Evron Quarry, en lugar de la evidencia de un incendio forestal natural.

Por el momento hay poca evidencia de que los humanos usaran el fuego hace 1,5 millones de años. Sin embargo, Chazan cree que la herramienta de inteligencia artificial podría usarse para probar una hipótesis popular de que el fuego y la cocina estaban muy extendidos hace alrededor de 1,8 a 2 millones de años. «Yo solía decir: No, no creo que eso sea correcto», dice Chazan. Ahora no está tan seguro.

Referencia de la revista: PNASDOI: 10.1073/pnas.2123439119

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