Una vez más cálido y húmedo con suficiente agua para llenar la mitad del Atlántico, Marte es ahora un desierto frío. Sin embargo, una nueva investigación muestra que la mayor parte del agua todavía puede estar allí. aprisionado en la corteza del planeta. Imagen: NASA / JPL / Malin Space Science Systems

Entre el 30 y el 99 por ciento del agua que alguna vez fluyó y se acumuló en Marte, suficiente para cubrir el planeta rojo en un mar de 100 a 1.500 metros de profundidad, permanece atrapada en la corteza congelada del planeta, según una nueva investigación. Los resultados desafían la teoría actual de que la mayor parte del agua de Marte escapa al espacio durante el tiempo geológico, en gran parte gracias a la baja gravedad de Marte y los efectos de los vientos solares sin un campo magnético.

No hay duda de que Marte fue una vez un mundo más cálido y mucho más húmedo con antiguos canales de ríos y características cotidianas. Pero Marte es ahora un desierto árido y pocos dudan de que el vuelo atmosférico haya jugado un papel en el cambio climático global. Pero los nuevos conocimientos se publican en el último número de la revista. Ciencias Concluimos que la mayor parte de la pérdida de agua no es responsable.

Combinando datos recopilados de múltiples análisis de laboratorio de meteoritos y naves espaciales de Marte, los investigadores examinaron la cantidad total de agua en el planeta rojo a lo largo de su historia en todas sus formas (vapor, líquido y hielo), así como la composición química de la atmósfera actual del planeta y corteza. Se centraron en la proporción de deuterio a hidrógeno.

La mayor parte del hidrógeno en las moléculas de agua tiene un solo protón en el núcleo, pero una pequeña fracción, alrededor del 0,02 por ciento, es deuterio, con un núcleo que contiene un protón y un neutrón. El hidrógeno más ligero puede escapar al espacio más fácilmente que su primo más pesado, lo que tendría un efecto notable en la proporción de deuterio a hidrógeno en la atmósfera marciana.

El escape de la atmósfera no puede explicar la proporción observada de deuterio a hidrógeno y la cantidad de agua que debe haber estado presente en el pasado. La nueva investigación sugiere un proceso de dos mecanismos: pérdida atmosférica y retención de agua en la corteza terrestre.

En la Tierra, el agua atrapada en minerales finalmente se recicla y se devuelve a la atmósfera a través del vulcanismo, donde las placas continentales chocan y se funden de nuevo en el manto. Pero Marte no tiene una corteza activa y el agua atrapada en sus minerales queda atrapada para siempre.

«Los materiales hidratados en nuestro propio planeta se reciclan continuamente a través de la tectónica de placas», dijo Michael Meyer, científico principal del Programa de Exploración de Marte de la NASA. «Dado que tenemos mediciones de varias naves espaciales, podemos ver que Marte no se está reciclando y el agua ahora está atrapada en la corteza o se ha perdido en el espacio».

El Perseverance Mars Rover, que aterrizó en el planeta rojo el 18 de febrero, recolectará muestras de roca y suelo del cráter Jezero y las almacenará en la superficie para eventualmente regresar a la Tierra. Eva Scheller, Ph.D. de Caltech. Candidato y autor principal del artículo en CienciasJunto con Bethany Ehlmann, profesora de ciencia planetaria en Caltech, apoyará la colección de muestras del rover. El análisis de laboratorio de estas muestras en la Tierra sin duda proporcionará nuevos conocimientos sobre el destino de las aguas perdidas de Marte.

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