Como dos grandes compositores trabajando codo con codo, inspirándose mutuamente para hacer su mejor trabajo, las Nubes de Magallanes producen nuevas estrellas cada vez que las dos galaxias se encuentran.

Visibles a simple vista, pero mejor vistas desde el hemisferio sur, las Nubes de Magallanes Grande y Pequeña son, con mucho, las más brillantes de las muchas galaxias que orbitan alrededor de la Vía Láctea. Nuevas observaciones muestran que las dos galaxias brillantes han acuñado un destello de estrellas simultáneamente en múltiples ocasiones, informan los investigadores el 25 de marzo. Boletines mensuales de la Royal Astronomical Society: Cartas.

El astrónomo Pol Massana de la Universidad de Surrey en Inglaterra y sus colegas estudiaron la Pequeña Nube de Magallanes. Cinco picos en la tasa de formación estelar de la galaxia (3000 millones, 2000 millones, 1100 millones y 450 millones de años atrás y hoy) coinciden con picos de tiempo similar en la Gran Nube de Magallanes. Es una señal de que una galaxia está provocando la formación de estrellas en la otra mientras las dos bailan juntas.

«Esta es la historia de formación de estrellas más detallada que hemos tenido desde el [Magellanic] nubes”, dice Paul Zivick, astrónomo de la Universidad Texas A&M en College Station que no participó en el nuevo trabajo. «Pinta una imagen muy convincente de que estos dos hayan tenido una serie muy intensa de interacciones en los últimos dos o tres giga-años».

Aunque las dos galaxias orbitan la Vía Láctea a 160 000 y 200 000 años luz de la Tierra, también se orbitan entre sí (Número de serie: 9/1/20). Su órbita es elíptica, lo que significa que pasan regularmente cerca unos de otros. Así como las mareas gravitatorias de la luna agitan los mares, las mareas gravitatorias de una galaxia chapotean alrededor del gas de la otra, induciendo el nacimiento de estrellas, dice la coautora del estudio Gurtina Besla, astrofísica de la Universidad de Arizona en Tucson.

Durante el último encuentro, que ocurrió hace entre 100 y 200 millones de años, la galaxia más pequeña probablemente aplastó directamente a la más grande, dice Besla, lo que desencadenó el actual estallido de formación estelar. El último pico de formación de estrellas en la Gran Nube de Magallanes ocurrió solo en su sección norte, por lo que ella dice que probablemente ahí es donde ocurrió la colisión.

Según los picos de formación de estrellas, el período entre los encuentros de Magallanes ha disminuido de mil millones a 500 millones de años. Besla atribuye esto a un proceso conocido como fricción dinámica. Orbitando a su pareja, la Pequeña Nube de Magallanes atraviesa el halo oscuro de la galaxia más grande, dejando un rastro de materia oscura. La atracción gravitatoria de esta estela de materia oscura ralentiza la galaxia más pequeña, reduciendo su órbita y acortando el tiempo que tarda en orbitar la Gran Nube de Magallanes.

Sin embargo, el futuro de las dos galaxias puede no ser tan estrellado. Recientemente se acercaron a la Vía Láctea, y las mareas, dice Besla, probablemente separaron a la pareja. Si este es el caso, es posible que las Nubes de Magallanes, ahora separadas por 75.000 años luz, no vuelvan a acercarse, poniendo fin a sus episodios más prolíficos de creación de estrellas, al igual que los músicos a veces vacilan después de dejar a sus compañeros de banda para comenzar una carrera en solitario.

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