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El clásico éxito de ventas de Rachel Carson sobre amenazas ecológicas, fuente silenciosa, provocó una ola de ecologismo estadounidense. Desempeñó un papel directo en la decisión de 1972 de la recién creada Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. de prohibir el uso del pesticida DDT. Ernest Gruening, uno de los dos primeros senadores estadounidenses de Alaska, dijo que los escritos de Carson «cambiaron el curso de la historia». Este mes de junio se cumplirán 60 años cuando los argumentos de Carson se presentaron al público cuando se serializaron los capítulos de su libro. Neoyorquino Revista. Ahora que se acerca el aniversario, es un buen momento para reflexionar sobre si el libro ha logrado uno de sus objetivos más importantes: proteger la vida silvestre y las aves en particular.

Carson tomó un tema técnico complejo, los efectos nocivos de los pesticidas persistentes, y lo expresó en una imagen simple y poética: una fuente donde no cantaban los pájaros. Nos pidió que imagináramos cómo sería despertar por la mañana en un mundo sin estas canciones. Escribió con gracia y nos hizo sentir la pérdida. Pero, ¿qué tan bien hemos respondido a las advertencias de Carson?

Salvo algunas excepciones, no hemos tenido mucho éxito y tampoco tenemos pájaros. En 2019, un importante estudio dirigido por el ornitólogo Kenneth V. Rosenberg de la Universidad de Cornell mostró que el 29 % de las aves de América del Norte han desaparecido desde 1970. El estudio se destacó por su alcance: integró datos sobre numerosas especies y los diferentes biomas de aves en los que viven, y utilizó una variedad de enfoques para validar sus conteos; Un artículo publicado por la Sociedad Audubon calificó el resultado como «una imagen aleccionadora» de muertes generalizadas de aves. Los pastizales fueron los más afectados, con una pérdida documentada de más de 700 millones de crías, una disminución de más del 50 por ciento. Pero se han producido grandes disminuciones en todos los biomas menos uno y en casi todas las especies. El peaje neto ascendió a casi tres mil millones de aves individuales, una cifra que provocó una campaña de consejos sobre lo que la gente puede hacer para salvarlas. (Los dos primeros: coloque calcomanías en las ventanas y mantenga a los gatos adentro).

Dados estos datos, es tentador concluir que, a pesar de la brillantez de su escritura, Carson no ha logrado proteger a las aves. Además, la disminución de la vida de las aves es parte de una enorme pérdida de biodiversidad global causada por las actividades humanas. Según la Plataforma Intergubernamental de Ciencia y Política sobre Biodiversidad y Servicios de los Ecosistemas (IPBES), más del 40 % de las especies de anfibios, casi el 33 % de los corales formadores de arrecifes y más de un tercio de todos los mamíferos marinos están amenazados. En general, los biólogos estiman que más de un millón de especies están en peligro de extinción. Esto también pone en riesgo el bienestar humano, y el grupo señala que “en todo el mundo, estamos socavando los cimientos mismos de nuestras economías, medios de subsistencia, seguridad alimentaria, salud y calidad de vida”.

El estudio de aves de 2019, a pesar de sus resultados sombríos, también sugiere que proteger la biodiversidad (y, por extensión, a nosotros mismos) no es una causa perdida. Una excepción importante a la imagen sombría que pintaron los científicos son los humedales (y las aves acuáticas que los habitan). Allí, la abundancia de aves aumentó en un 13 por ciento. ¿Qué distingue a los humedales de otras áreas ecológicas? Una respuesta es que los humedales han estado durante mucho tiempo particularmente protegidos de la actividad industrial excesiva. Las áreas han sido protegidas por numerosas leyes federales, estatales y tribales. Algunas de estas leyes, como la poderosa Ley de Protección de Humedales de Massachusetts, priorizaron los humedales por su diverso valor ecológico. Otros han protegido tales áreas porque son importantes para la navegación y el comercio, la pesca, el control de inundaciones y el suministro de agua. Por ejemplo, la Ley de Apropiación de Ríos y Puertos de 1899 aseguró los humedales como parte de las vías navegables.

La otra excepción alentadora en el estudio de las aves fueron las rapaces, un grupo que incluye a la majestuosa águila calva. El número de aves rapaces ha aumentado en 15 millones de individuos. Las águilas calvas estaban al borde de la extinción en el momento en que escribió Carson, pero se han recuperado en gran medida como resultado de la prohibición del DDT. Según un mensaje publicado por la Sociedad Audubon, «Los números muestran que acciones como el manejo de la vida silvestre, la restauración del hábitat y las políticas públicas pueden ser efectivas para salvar especies». Los científicos han documentado la amenaza actual a la biodiversidad. Sus datos también muestran que cuando actuamos sobre esa información, podemos cambiar los resultados.

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