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Nuestra lista de mundos nuevos y extraños acaba de llegar a 5.000.

Los astrónomos tienen el 5.000. mundo extraterrestre agregado al Archivo de Exoplanetas de la NASA, anunciaron el lunes (21 de marzo) funcionarios del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la agencia en el sur de California.

El hito se produce en medio de una serie de nuevos descubrimientos y la promesa de más información cuando el Telescopio Espacial James Webb de la NASA, valorado en 10.000 millones de dólares, esté listo para operaciones de observación planetaria en el espacio.

«Entre los más de 5.000 planetas encontrados hasta ahora se incluyen mundos pequeños y rocosos como la Tierra, gigantes gaseosos muchas veces más grandes que Júpiter y ‘Júpiter calientes’ en órbitas abrasadoramente cercanas alrededor de sus estrellas», dijeron funcionarios del JPL en el comunicado del lunes.

«Hay ‘súper-Tierras’, que posiblemente sean mundos rocosos más grandes que el nuestro, y ‘mini-Neptunos’, versiones más pequeñas del Neptuno de nuestro sistema», agregaron los funcionarios del JPL. «Agregue a la mezcla planetas que orbiten dos estrellas a la vez y planetas que orbiten persistentemente los restos colapsados ​​​​de estrellas muertas».

El Archivo de Exoplanetas de la NASA se encuentra en el Instituto de Tecnología de California (Caltech). Para ser incluidos en el catálogo, los planetas deben confirmarse de forma independiente mediante dos métodos diferentes, y el trabajo debe publicarse en una revista revisada por pares.

Los primeros exoplanetas se descubrieron a principios de la década de 1990. Si bien los telescopios en la Tierra y en el espacio desde entonces han hecho bien en elevar el número a 5000, Jessie Christiansen, directora científica de los archivos de exoplanetas de la NASA, explicó en el sitio web de Caltech que los mundos encontrados hasta ahora están «en gran parte en esta pequeña burbuja alrededor de nuestro sistema solar». donde son más fáciles de encontrar».

«De los 5000 exoplanetas conocidos, 4900 están a unos pocos miles de años luz de nosotros», agregó Christiansen. “Y considere el hecho de que estamos a 30.000 años luz del centro de la galaxia; si extrapola de la pequeña burbuja que nos rodea, eso significa que hay muchos más planetas en nuestra galaxia que aún no hemos encontrado, tantos como 100 a 200 mil millones. Es abrumador.

El primer descubrimiento confirmado de un planeta se produjo en 1992, cuando los astrónomos Alex Wolszczan y Dale Frail publicaron un artículo en la revista Nature. Descubrieron dos mundos que orbitan alrededor de un púlsar (un cuerpo estelar denso que gira rápidamente) midiendo cambios sutiles en la sincronización de los pulsos a medida que la luz llegaba a la Tierra.

Los telescopios terrestres hicieron el trabajo pesado en esos primeros años, y se necesitaron varias búsquedas más antes de descubrir finalmente el primer planeta alrededor de una estrella similar al Sol en 1995. Este mundo no era hospitalario para la vida tal como la conocemos; Era un gigante de gas abrasador que giró alrededor de su estrella madre en solo cuatro días terrestres.

Los astrónomos encontraron estos mundos al detectar las oscilaciones (movimientos de ida y vuelta inducidos por la gravedad) de las estrellas cuando los planetas tiran de ellas. Los mundos más grandes eran más fáciles de detectar porque causaban fluctuaciones más grandes. Para encontrar más planetas del tamaño de la Tierra, dijeron los astrónomos en ese momento, tendrían que probar algo llamado método de «tránsito». Eso evaluaría la luz de una estrella, buscando pequeñas fluctuaciones cuando un planeta se desliza por la cara.

El astrónomo William Borucki ayudó a realizar esa visión como investigador principal en el telescopio espacial Kepler de la NASA, que se lanzó en 2009 y superó su misión principal por varios años antes de quedarse finalmente sin combustible en 2018. Hasta la fecha, Kepler ha recopilado más de 2700 descubrimientos de planetas, muchos de ellos del tamaño de la Tierra o mundos más pequeños, y tiene una base de datos que genera nuevos hallazgos hasta la fecha.

Muchos otros instrumentos se han unido a la búsqueda de planetas desde que se lanzó Kepler. En tierra, el espectrógrafo HARPS, parte del telescopio de 3,6 metros del Observatorio La Silla del Observatorio Europeo Austral en Chile, es un consumado cazador de planetas por derecho propio.

Para 2011 (ocho años después de la primera luz), HARPS había descubierto más de 150 exoplanetas. Si bien el acceso se ha restringido regularmente en los últimos años debido a la pandemia de coronavirus, HARPS permanece operativo y continúa buscando nuevos mundos con gran precisión.

En el espacio, numerosos observatorios también apoyan la búsqueda de planetas, incluido el Satélite de sondeo de exoplanetas en tránsito (TESS) de la NASA, el Telescopio espacial Hubble de la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA) y el Satélite de caracterización de exoplanetas (CHEOPS) de la ESA. Varios otros grandes telescopios en construcción en la Tierra, incluido el Telescopio Gigante de Magallanes y el Telescopio Extremadamente Grande en Chile, están programados para entrar en funcionamiento a finales de esta década, agregando ojos más poderosos a la búsqueda en curso.

Webb ayudará a mejorar la cantidad de exoplanetas al estudiar en detalle las atmósferas de varios mundos relativamente cercanos. Si bien dicho trabajo se enfoca principalmente en los gigantes gaseosos, los científicos dicen que las observaciones de Webb serán útiles para una futura generación de observatorios con ópticas aún más poderosas listas para ver planetas más cercanos a la Tierra.

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