Cuando todos los motores estuvieran en marcha a toda velocidad, la cuenta regresiva llegaría a cero. El encendido del propulsor produjo una llama deslumbrante y un crujido áspero entrecortado sacudió a los 3.500 espectadores que se habían reunido en las playas y calles de Cabo Cañaveral. Los pernos explosivos que anclaban al gigante a la plataforma fueron cortados y EDT a las 7 a.m., lo que permitió que siete millones de libras de empuje levantaran el primer transbordador hacia el cielo.

Desde sus asientos en ColumbiaEn la cabina, Young y Crippen sintieron que el vehículo se balanceaba hacia adelante y hacia atrás. Las incesantes vibraciones hacían que sus instrumentos fueran borrosos pero no ilegibles. Estas vibraciones disminuyeron cuando se tiraron los impulsores, y Columbia, propulsados ​​por sus motores, se pusieron en órbita sin problemas.

Mientras tanto, la frecuencia cardíaca de Young no subió más de 90 latidos por minuto, mientras que el pico de Crippen fue de casi 130. Más tarde, Young bromeó diciendo que su viejo corazón simplemente se negaba a latir más rápido. Pero el director de vuelo Neil Hutchinson ofreció una explicación diferente: el chico tranquilo e inquebrantable debe haber dormido todo el tiempo.

Dos días después, Columbia realizó un abrasador descenso hipersónico para aterrizar en la pista seca de la Base de la Fuerza Aérea Edwards, California. Fue la prueba definitiva del mosaico de mosaicos en la estructura del avión de la nave espacial para protegerla de las cargas térmicas extremas al volver a entrar. Durante el descenso, los gases ionizados alrededor del transbordador se transformaron a medida que las temperaturas se duplicaron, luego se triplicaron y luego se cuadriplicaron, de rosa salmón a naranja rojizo. Los astronautas solo podían maravillarse con los fuegos del infierno que ardían a unos centímetros de sus narices.

Como era de esperar, esta envoltura de plasma alrededor de la lanzadera que se movía rápidamente interrumpió la comunicación por radio durante 20 minutos incómodos. Finalmente, el apagón terminó y se restableció el contacto. «Vaya camino a California», comentó alegremente Crippen.

Pero para los espectadores en tierra, que estaban mejor preparados para los tranquilos acercamientos de los aviones comerciales, el fuerte descenso y la fenomenal velocidad del transbordador hicieron que sus corazones latieran más rápido. Young aceleró a través de los cielos azules en un ángulo siete veces más pronunciado que un avión de pasajeros, y casi el doble de rápido, y tiró de la palanca hacia atrás para transformar el vehículo de un ladrillo que caía en una máquina voladora de exquisita gracia.

A las 10:20 a.m. PDT, Columbia Aterrizó a 341 km / h (212 mph) y sus ruedas lanzaron una cola de gallo de arena compacta. Cuando el transbordador se detuvo después de un lanzamiento de 3 km, el tirón característico de Young llegó sobre las ondas de aire.

Young preguntó a Joe Allen de Mission Control: «¿Tengo que llevarlo al hangar, Joe?» Allen se rió antes de responder: «Primero lo desempolvaremos».



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