Los desafíos en la observación de la estructura espiral en las galaxias son múltiples. Las dos consideraciones más importantes son el brillo de los brazos y los espacios o la distancia entre ellos. Los brazos de alto contraste se pueden observar mejor en detalle con telescopios más pequeños. Y a veces, una galaxia con menos brazos, como una espiral barrada, que a menudo tiene dos, mostrará una estructura de brazos más clara que una galaxia con muchos brazos.

Una de esas espirales barradas es M106, que se encuentra aproximadamente a mitad de camino entre Beta (β) Canum Venticorum y Gamma (γ) Ursae Majoris. También conocida como NGC 4258, esta galaxia está inclinada 64° desde el frente. Aproximadamente a la novena magnitud, la galaxia se puede ver en pequeños instrumentos. Su estructura en espiral es visible en telescopios moderados y se vuelve más notable al aumentar la apertura. Más allá de la estructura de la barra hay un disco extendido de menor brillo superficial.

M106 es uno de los cinco objetos Messier en la pequeña constelación Canes Venatici, rica en galaxias. M3 es un cúmulo globular, mientras que los otros, M51, M63 y M94, son galaxias espirales, cada una con propiedades únicas. M106 es una espiral SBbc con un tamaño generoso de 18,7 pies por 7,2 pies, que tiene 135.000 años luz de ancho a una distancia de 24 millones de años luz. Es un tercio más grande que el tamaño estimado de nuestra Vía Láctea.

Mientras observa esta galaxia, busque el núcleo brillante con forma de estrella. Con telescopios pequeños se puede ver el núcleo más fácilmente que sus otras características morfológicas. Aquí se puede ver un núcleo explosivo alimentado por un agujero negro de unas 30 millones de veces la masa del Sol.

A principios de la década de 1940, Carl Seyfert estudió las galaxias mediante espectroscopia. M106 está clasificada como una galaxia Seyfert Tipo 2 debido a las estrechas líneas de emisión en su espectro. Estudios posteriores de los llamados núcleos activos revelaron que se parecen a los cuásares, pero las galaxias que los rodean son más llamativas porque la emisión de energía del agujero negro central es menor. Esta galaxia también contiene másers de vapor de agua, regiones de átomos excitados que emiten luz coherente en microondas en lugar de luz visible como un láser. Al observar los movimientos de estos máseres, los astrónomos han podido por primera vez determinar directamente la distancia a otra galaxia, independientemente de otros indicadores.

Mientras esté en el vecindario, eche un vistazo a NGC 4248, una espiral de borde polvoriento de magnitud 12,5 y probablemente compañera de M106 y NGC 4217. Esta última es una espiral de borde de rastro de polvo de magnitud 12,4 más distante.


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