Como sugiere el nombre, Leo I reside en el signo zodiacal de Leo el león. Este objetivo de cielo profundo es un gran ejemplo de una galaxia esférica enana. Dichos objetos son débiles, tienen poco polvo y no forman nuevas estrellas. Por lo general, se encuentran como satélites que orbitan galaxias más grandes: más de 30 de los 59 satélites confirmados de la Vía Láctea son galaxias esféricas enanas.

Leo I se encuentra a unos 820.000 años luz de distancia, lo que lo convierte en el cuarto satélite más distante de nuestra galaxia. Está en el orden de 2.000 años luz de diámetro y tiene una masa de unos 25 millones de soles. El astrónomo estadounidense Albert George Wilson lo descubrió en 1950 mientras examinaba una placa fotográfica tomada con la cámara Schmidt de 48 pulgadas en el Observatorio Palomar.

Los astrónomos creen que Leo I puede ser la más joven de las galaxias esféricas enanas de la Vía Láctea. Ninguna de sus estrellas parece tener más de 10 000 millones de años, y la mayoría se formó hace entre 2 y 6 000 millones de años. Y no se han formado estrellas (o solo un número extremadamente pequeño) en los últimos mil millones de años. Eso puede deberse a que Leo I estuvo más cerca de la Vía Láctea hace unos mil millones de años. La influencia gravitatoria de nuestra galaxia más grande puede haber eliminado todo el gas disponible para la formación de estrellas.

Aunque Leo I es fácil de encontrar, no es tan fácil de ver. Para ubicarlo, apunte su telescopio 20 pies al norte de Magnitud 1.3 Regulus (Alpha [α] Leonis). Desafortunadamente, el resplandor de esta estrella (especialmente cuando la humedad es alta) puede ahogar el brillo sutil de Leo I, que tiene una magnitud de 11,2. Esta luz tenue se reduce aún más y se extiende sobre un área de 10 x 7 pies.

La mejor estrategia es colocar a Regulus un poco fuera de la vista hacia el sur. Comience con un ocular de baja potencia y aumente la potencia para obtener la mejor vista.


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