Si bien la mayoría de las nebulosas planetarias son pequeñas y hermosas, no hay duda de que la Nebulosa Dumbbell (M27) es algo especial. Encontrada por Charles Messier en julio de 1764, M27 fue la primera nebulosa planetaria jamás descubierta. La describió como una «nebulosa sin estrella… de forma ovalada».

Décadas más tarde, John Herschel comentó que se parecía a «una nebulosa en forma de mancuerna», un apodo que se quedó. Más tarde también acuñó un segundo apodo, escribiendo que tenía «algo en forma de reloj de arena». Otros se han referido a ella como la nebulosa Apple Core y la nebulosa Bow Tie.

Ubicada en la constelación de verano Vulpecula the Fox, Dumbbell es una de las nebulosas planetarias más brillantes del cielo. Los binoculares y los buscadores lo muestran como un parche rectangular de luz con un indicio de cintura afilada, flotando en un campo repleto de estrellas 3° al norte de Gamma (γ) Sagittae.

Con un telescopio, use un aumento bajo para encontrarlo, luego cambie a al menos 100x para obtener la mejor vista. La inserción de un filtro de banda estrecha o OIII ayudará a resaltar sus detalles estructurales. El brillo de la nebulosa es claramente asimétrico, con la mitad sur del reloj de arena eclipsando a su contraparte norte. Extensiones verticales más tenues, que algunos llaman orejas, sobresalen del medio. Estos se aprecian mejor en visores más grandes a baja potencia con un filtro de nebulosa que mejora el contraste. Oculta en todo esto hay una enana blanca, el remanente de la estrella que dio origen a la nebulosa hace unos 9.800 años. La enana blanca brilla en la magnitud 13 y generalmente requiere un alcance de al menos 10 «para descubrirla.

Cada nebulosa planetaria es única porque su apariencia depende mucho del ángulo en el que se nos presenta. Vistos en el eje, muchos muestran anillos o discos casi circulares. Sin embargo, cuando se ven de lado, los planetas pueden asumir perfiles cilíndricos largos. La mancuerna es un esferoide alargado: piense en una pelota de fútbol con extremos redondeados. La brillante forma de reloj de arena abarca el eje corto (menor) del esferoide. Las orejas más débiles se alinean con su eje largo (mayor).


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