La Nebulosa de Orión es quizás la nebulosa de emisión más conocida, pero pierde ante la Nebulosa de Carina (NGC 3372) como la más espectacular. Con 2° de diámetro, la Nebulosa Carina parece una orquídea floreciente etérea, con muchas fisuras oscuras que la dividen en varios ‘pétalos’ distintos.

La Nebulosa Carina se encuentra a unos 7.500 a 8.500 años luz de la Tierra en la constelación del mismo nombre, Carina the Kiel. Su posición al sur (declinación -60°) lo considera al norte de unos 30° de latitud por debajo del horizonte sur para los observadores. Pero aquellos que pueden verlo disfrutan de un gran espectáculo. Un pequeño par de binoculares es todo lo que necesitas para descifrar la complejidad de este asombroso objeto.

Muchas estrellas salpican la Nebulosa Carina. En el centro se encuentra Trumpler 16, uno de los tres cúmulos abiertos asociados. Trumpler 16 contiene algunas de las estrellas más brillantes de nuestra galaxia, incluido su miembro más famoso, la notable estrella Eta (η) Carinae. Como sistema binario, la producción de energía total de Eta es aproximadamente 4 millones de veces mayor que la del Sol. Cuando Edmond Halley notó por primera vez la aparición de Eta en 1677, brillaba en la cuarta magnitud. En 1730 había subido a la 2.ª magnitud, pero volvió a caer a la 4.ª durante el siguiente medio siglo. Por lo general, osciló hacia arriba hasta 1843, cuando inesperadamente alcanzó una magnitud de -0,8. En marzo fue la segunda estrella más brillante en el cielo nocturno por un corto tiempo.

Esta llamada Gran Llamarada puede haber sido causada por un violento tira y afloja gravitatorio que destruyó una tercera estrella desconocida en el sistema. Ese estallido produjo la Nebulosa del Homúnculo, una pequeña pero creciente nube de gas y polvo en forma de mancuerna que ahora envuelve a Eta y absorbe gran parte de la luz de la estrella.

Otra característica dentro de la Nebulosa de Carina que vale la pena explorar es la Nebulosa del Ojo de la Cerradura, una nube pequeña y oscura que se destaca contra el fondo más brillante.


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