Conocido a simple vista desde los primeros días de la astronomía, el cúmulo estelar doble aparece en Perseo en el 130 a. en el catálogo de estrellas del astrónomo griego Hiparco. Los dos cúmulos estelares ahora se denominan h y Chi (χ) Persei (NGC 869 y NGC 884, respectivamente). y parecen estrellas nebulosas de cuarta magnitud. Uno de los verdaderos misterios de la historia astronómica es por qué Charles Messier enumeró los cúmulos de las Pléyades (M45) y la Colmena (M44), pero no el cúmulo binario en su catálogo de objetos que no son cometas. ¡Vaya! El primer uso del apodo de doble cúmulo parece ser la edición de 1867 de Astronomía Descriptiva de George F. Chambers.

Encontrar el cúmulo doble es solo un desafío cuando la contaminación lumínica es significativa. Ubique Epsilon (ε) y Delta (δ) Cassiopeiae y mire hacia el sureste aproximadamente un 50 por ciento más allá de la brecha entre estas estrellas. Incluso con algo de contaminación lumínica, el binario debe ser visible en un buscador o binoculares.

A unos 7.500 años luz de distancia, estos son algunos de los cúmulos estelares más distantes visibles a simple vista. La luz que ves hoy es anterior a las pirámides de Egipto por unos 3000 años, cuando la gente comenzó a fundir cobre en el Neolítico y antes de la invención de la rueda.

El Cúmulo Binario ciertamente define «rico» en términos de campos estelares. Incluso los telescopios más pequeños resuelven fácilmente ambos cúmulos. Sin embargo, las aberturas más grandes no abruman la vista. El aumento de la ampliación empujará a uno de los cúmulos fuera del campo, pero sus estrellas simplemente serán reemplazadas por más en el único cúmulo de la izquierda.

Ambos cúmulos contienen estrellas jóvenes y calientes salpicadas de supergigantes rojas como Antares y Betelgeuse. El contraste de color azul y rojo, que se observa en muchos grupos de diferente dificultad, es ridículamente simple aquí. Ya sea que use una lente de 3 pulgadas o un espejo de 12 pulgadas, NGC 869 y NGC 884 son vistas increíbles que impresionarán a los amigos que no miran las estrellas en el patio trasero después de una barbacoa.


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