Una de las estrellas dobles más bellas del cielo para telescopios de jardín, Albireo (Beta [β] Cygni) marca la cabeza de Cygnus the Swan, por lo que es fácil de encontrar en las noches de verano y otoño.

Puede parecer otra estrella a simple vista, pero apunta un telescopio en su dirección y queda claro por qué Albireo se considera una obra maestra destacada para los telescopios pequeños. Allí, contra un glorioso campo de la Vía Láctea, encontramos la estrella más brillante, la Albireo A dorada de tercera magnitud acompañada por la Albireo B azul zafiro de quinta magnitud. El contraste de color es deslumbrante. Aparecen a 35″ de distancia, lo que los hace resolubles incluso con binoculares 10x sostenidos.

Albireo A, la estrella principal del sistema, es una gigante brillante que funde helio de clase espectral K. Tiene un diámetro unas 50 veces mayor que nuestro Sol y contiene unas cinco veces su masa. Aunque su luminosidad es 950 veces mayor que la del Sol, la temperatura de su superficie es ligeramente inferior a 7.500 grados Fahrenheit (4.150 grados Celsius).

Albireo B, por otro lado, es una estrella de secuencia principal de fusión de hidrógeno de clase B con una temperatura superficial bochornosa de 11,800 °C (21,300 °F). Consume rápidamente su combustible de hidrógeno y produce una luminosidad 190 veces mayor que la del Sol. Debido a que Albireo B es 3,3 veces más masivo que el Sol, su vida útil también será más corta que la de nuestra propia estrella.

Cuando el famoso observador de estrellas binarias FGW Struve examinó por primera vez a Albireo en 1832, midió la distancia aparente a la estrella compañera azul de Albireo A en 34 pulgadas. Las estrellas han cambiado poco desde entonces. Esto ha llevado a algunos a debatir si forman un binario verdadero o son solo un binario óptico accidental en la línea de visión. Si forman un par físico, Albireo B debe estar al menos a 4.400 unidades astronómicas (AU; 1 AU es la distancia media entre la Tierra y el Sol) de Albireo A. A una distancia tan enorme, su período orbital debería ser de al menos 100.000 años.

La investigación también ha revelado que Albireo es, de hecho, un sistema de tres estrellas. Acompañando al brillante Albireo A hay otra estrella azul a solo 0,4 pulgadas de distancia, denominada Albireo Ac.


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